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15 especias y sus usos

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Introducción

Desde los albores de la cocina, nacieron las especias y, desde entonces, han acompañado todo platillo preparado por la especie humana. Si bien han sido utilizadas para dar sabor y color a los alimentos, también han sido empleadas y reconocidas por sus propiedades curativas. Conoce 15 tipos de especias que seguramente has probado alguna vez, además de sus usos, que quizá desconozcas.

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La aromática canela

Se trata de la corteza seca del árbol canelero de origen hindú y que puede utilizarse en ramita, trozos o en polvo. Aunque su uso es ampliamente utilizado en postres, también se utiliza para dar sabor a algunos guisados de carne. También tiene propiedades medicinales antisépticas y antivirales: como infusión, sirve para aliviar problemas estomacales y resfriados. A su vez, es auxiliar en problemas circulatorios y apropiada para personas diabéticas. Incluso, en aceite esencial se utiliza para perfumar la casa y alejar las malas vibras.

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Pimienta, la reina de la cocina

La pimienta o Piper nigrum, también es originaria de la India. En la antigüedad fue utilizada como moneda de cambio y es de la familia del árbol de las Piperáceas. Puedes utilizarla en grano o molida pero debes saber que la variedad rosada es la más suave y utilizada en ensaladas, la verde es ligeramente picante y es usualmente utilizada en salsas y guisados, mientras que las variedades blanca y la negra son más picantes y son utilizadas en sopas, verduras, adobos, encurtidos, marinadas y estofados. Se le atribuyen propiedades vasoconstrictoras, antioxidantes y anticáncerigenas.

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El aromático comino

Se trata de una especia muy utilizada en la comida hindú y en países árabes, pero es originaria de Turquestán. Es una semilla pequeña y alargada que pertenece a la familia de la Umbelíferas y su sabor es ligeramente picante y amargo, aunque tiende a ser más anisado. Es ampliamente utilizada en sopas, verduras, pescados y aves, pero también en legumbres y quesos. Al igual que otras especias, tiene propiedades curativas, en especial con trastornos digestivos y flatulencias.

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El jengibre con sabor oriental

Originario de la India y China, lo que consumes es la raíz de la planta Zingiber officinale. Es de un sabor picante pero a la vez dulce y ligeramente amargo, sumamente aromático. Se trata de una especia muy versátil ya que pueden prepararse tanto platillos dulces (postres, galletas, pasteles) como salados (aves, encurtidos) y es utilizado en la cocina oriental (sushi). Posee propiedades medicinales para tratar trastornos digestivos así como para curar resfriados, cansancio y hasta quema grasa corporal. Si compras jengibre fresco, consérvalo en un recipiente de vidrio, lejos de la luz y en un lugar seco.

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El ajo, el rey del sabor

No hay cocina que no esté completa si no tiene ajos. En Internet y en libros naturistas y de cocina encontrarás infinidad de recetas con ajo o sus múltiples bondades. Es utilizado para eliminar parásitos intestinales, disminuir el colesterol, nivelar los niveles de glucosa en la sangre, contra el dolor de espalda y más. Puedes consumirlo untado con pan y aceite, en pastas, salsas, carnes, pescado y frito. Una forma de que lo consumas sin tanto olor es retirando el apéndice verde que tiene en un extremo o cociéndolo, aunque puede perder muchas de sus propiedades.

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El verde frescor del cilantro

Esta hierba, cultivada en todo el mundo, tiene diferentes aplicaciones que varían de país en país y de región en región y por ello su nombre cambia: culantro, coriandro, anisillo, cilántrico, perejil chino o perejil japonés. Su nombre científico es Coriandrum sativum y se utilizan no solamente sus hojas, sino también sus frutos y semillas en salsas, sopas, pastas, aderezos, carnes y pescados. Sirve además para tratar problemas digestivos, evita flatulencias y tonifica el sistema nervioso. Cuando lo utilices en guisados, añádelo al final de la cocción para aprovechar más su sabor.

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El ancestral clavo

Llamado así por su aspecto similar a los clavos metálicos utilizados en carpintería y construcción, el clavo ha sido utilizado por sus propiedades curativas en guisados desde hace más de 2.000 años en Medio Oriente y posteriormente por diversas culturas. Posee propiedades antisépticas, combate enfermedades infecciosas como el cólera o la malaria, es auxiliar en tratamiento de problemas gastrointestinales y resfriados, así como también posee propiedades antivirales y sedativas. Te interesará saber que su aceite esencial contiene eugenol, lo cual le da un sabor intenso y picante, que también le brinda propiedades aromáticas.

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Mostaza, un aderezo con mucho sabor

Conocida hace miles de años, la mostaza contiene grandes cantidades de vitamina C, además de sodio. No tiene purinas - por si padeces de ácido úrico elevado - ni colesterol. Es un antioxidante que ayuda a combatir los síntomas del resfriado, así como estreñimiento, hipertiroidismo y enfermedades reumáticas. Su uso más común en la cocina es como aderezo de ensaladas, embutidos (el clásico hot dog) y verduras al vapor. Hay diversos tipos, como la mostaza Dijon, que es suave, la inglesa de color claro y sabor picante, y las alemanas de color oscuro y suave. ¿Cuál es tu preferida?

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Nuez moscada, la más joven de las especias

La nuez moscada, fruto del árbol Miristica fragans es originaria de las Islas Malucas y se dio a conocer allá por el siglo VI. Lo que se consume es la semilla del fruto rojo, de sabor dulzón y aromático. Puedes utilizarla entera y guardarla en un frasco de vidrio sellado para rallar un poco cuando la necesites, o comprar un frasco comercial en polvo. Puedes utilizarla en sopas, salsa bechamel, postres, pudines y verduras. Su extracto se utiliza como saborizante de bebidas comerciales, jarabes antitusivos, perfumes y pastas dentales. También se utiliza en casos de reumatismo, problemas digestivos y nerviosos.

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El pimentón, del Nuevo Continente al mundo entero

El pimentón dulce es originario de América y se obtiene del pimiento Capsicum annum. Su sabor es delicado y un poco picante. Es ampliamente utilizado en la cocina española y mediterránea. Se utiliza especialmente en salsas de tomate, estofados, pescados, carnes, sopas, arroces, salsas y embutidos. Cuando está molido se le llama paprika y es un excelente aderezo. Sobre sus propiedades curativas, es auxiliar en problemas cardiovasculares. Contiene capsaicina, lo que produce endorfinas del placer en tu cerebro y también lo hace un buen digestivo.

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El azafrán del místico Oriente

No es exactamente la flor la que se consume sino los pistilos de ésta. Cuando lo veas en el supermercado, notarás que es costoso y eso es porque para obtener un kilogramo se necesitan unas 250.000 flores, además de que su proceso de elaboración es tardado y delicado. Se utiliza tanto para dar color a los alimentos ("rojo azafrán") como para darles sabor. Debes saber que contiene vitamina C (para el aparato respiratorio) y B6 (contra diabetes, depresión y asma), hierro (para la anemia), potasio y magnesio. El mejor azafrán se produce en Castilla, La Mancha.

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El multifacético tomillo

Su nombre científico es Thymus vulgaris y es una planta que alcanza hasta los 30 cm de altura con hojas opuestas y pilosas, además de flores diminutas. Se utiliza desde la época de los romanos. Posee aceites esenciales como el timol, así como terpenos, flavonoides, vitamina C, manganeso y muchos más. Tiene propiedades desparasitantes, antimicrobianas, antisépticas, expectorantes, astringentes y tonificantes. En cocina lo puedes utilizar en carnes, pescados, verduras, adobos, salsas y para aromatizar vinagres y aceites.

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Mejorana, lo mejor contra el insomnio

Es originaria de Oriente Medio y era conocida y consumida por egipcios y griegos, dándose a conocer en las Cruzadas al resto del mundo. Su nombre científico es Origanum majorana y tiene múltiples propiedades: es un antibacteriano, es antirreumático y favorece la digestión la apetencia. Si padeces algún trastorno del sueño o de ansiedad, toma un té de mejorana. También tiene propiedades antiespasmódicas por si padeces cólicos o diarreas. En la cocina se utiliza mucho en platillos griegos e italianos, carnes, sopas, salsas de tomate, pastas, ensaladas, verduras, sándwiches y más.

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El internacionalmente famoso orégano

Es una planta que puede medir casi un metro de altura y crece en lugares secos y cercanos a los bosques. Su nombre científico es Origanum vulgare y se usa como digestivo, antitumoral, carminativo, antiexpectorante, antiséptico, antirreumático, antioxidante y antiinflamatorio. Ayuda en caso de cólicos menstruales, dolores de cabeza y estómago. Es un grandioso condimento de guisos, ensaladas, carnes, pescados, aves e incluso en perfumería. Recuerda que si lo consumes seco es de sabor más fuerte e intenso que las hojas frescas.

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El mediterráneo y glorioso laurel

El laurel es mencionado en la mitología griega, ya que Dafne, huyendo de las pretensiones del dios Apolo, es convertida en un árbol de laurel. Si lo cultivas en una maceta, crecerá uno o dos metros, pero si lo plantas en el suelo puede alcanzar más de 10 metros de altura. Se utiliza ampliamente en la cocina mediterránea, fresco o seco en guisados, carnes, pastas, sopas, mariscos, legumbres y pescados. Como infusión es un buen digestivo, tiene propiedades antiespasmódicas, diuréticas, antiinflamatorias y es útil para hacer vaporizaciones. Si hay cucarachas u hormigas en tu casa, usa las hojas como insecticida natural.