¿Qué es el agotamiento del suelo?

Escrito por catherine duffy | Traducido por paula ximena cassiraga
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¿Qué es el agotamiento del suelo?
La agricultura de un cultivo causa el agotamiento del suelo. (Darrin Klimek/Lifesize/Getty Images)

El agotamiento del suelo sucede cuando las tierras mal manejadas ya no son capaces de soportar cultivos y otras plantas. El agotamiento del suelo tiene consecuencias más allá de la producción de alimentos limitada; también incrementa el riesgo de erosión del suelo. El manejo apropiado del suelo —incluyendo la rotación de cultivos, la aplicación de fertilizantes y los métodos de irrigación— ayudan a disminuir el potencial para su agotamiento.

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Historia

El agotamiento del suelo ocurrió a través de la historia. El arado superficial, la falta de fertilización y el incremento de productividad a corto plazo al costo de la viabilidad a largo plazo son los contribuyentes principales del agotamiento del suelo. Los agricultores en la Edad Media, al igual que en la América colonial, confiaban mucho en un cultivo. La tierra era más clara, el cultivo y la productividad era mayor por un número de años, pero al final los cultivos fallaban y la burbuja agricultora se rompía. La agricultura de un solo cultivo agota los nutrientes de la tierra porque se requieren los mismos nutrientes año tras año y la tierra no tiene tiempo de reponer sus reservas.

Rotación de cultivos

Luego de la Gran Sequía estadounidense de la década de 1930, se desarrollaron nuevas granjas experimentales y estrategias agricultoras, y los granjeros recibieron un mejor entrenamiento. La rotación de cultivos era una práctica fomentada. Los agricultores de maíz comercial incrementaron el rendimiento del maíz cuando rotaron de maíz a soja a maíz a heno. Los jardineros hogareños también se beneficiaban de la rotación de cultivos. Se debe evitar plantar cultivos de la misma familia en el mismo lugar año tras año. Los cultivos vegetales se rotan por grupo familiar, por lo que las solanáceas, como el tomate, la berenjena y las patatas deberían ser rotadas con un grupo familiar diferente, como la familia de las cebollas, que incluye cebollas, ajo y cebollino. Rotar los cultivos no sólo previene el agotamiento del suelo sino que también limita las enfermedades de los cultivos y las infestaciones de insectos.

Fertilización

Los campos con barbecho no se quedan al descubierto. Los cultivos de cobertura, como el centeno y la avena, se siembran sobre ellos. Los cultivos de cobertura mantienen a la tierra en su lugar y, una vez arados, estos cultivos desarraigados proveen orgánicos a granel y nutrientes para la tierra, ganando el nombre de "abono verde". Otros fertilizantes, en la forma de compuesto, abono o mezclas sintéticas, se incorporan anualmente en la tierra. Los jardineros domésticos deberían enviar muestras de la tierra a sus extensiones universitarias locales antes de plantar su primer jardín y cada algunos años después. Los científicos del suelo universitarios determinan las cantidades de nutrientes en la tierra y proveen recomendaciones que son específicas del suelo y el cultivo.

Consideraciones

Las comunidades agrícolas en África y América del Sur corren el riesgo de agotar sus recursos del suelo de la misma manera que lo hicieron los agricultores de la era colonial y la Depresión estadounidense. Los granjeros en estas comunidades están limpiando tierras y practicando la agricultura de un solo cultivo. Además, enfrentan desafíos modernos, como la degradación química del suelo. Por lo que, aunque las prácticas agrícolas sustentables han emergido en Estados Unidos, el agotamiento del suelo sigue siendo un problema global.

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