¿Qué animales tienen alas?

Escrito por arlene mckanic | Traducido por franco castro
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¿Qué animales tienen alas?
Los colibríes están entre las aves más rápidas. (Ablestock.com/AbleStock.com/Getty Images)

Tres tipos de animales son los que tienen alas o apéndices que se utilizan para el vuelo. Son aves, insectos y murciélagos. Los científicos no están seguros de por qué los animales desarrollaron alas, pero especulan que pudo haber sido mejor para escapar de los depredadores o para explotar nuevos recursos alimenticios como los insectos voladores o frutas en las copas de los árboles.

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Aves

Las alas de las aves fueron desarrolladas a partir de los miembros anteriores de sus antepasados ​​reptiles y sus plumas desarrolladas también a partir de las escamas. Estas plumas son ligeras y fáciles de reemplazar. Todas las aves tienen alas, pero algunas, como el avestruz, emú, ñandú, casuario y kiwi no pueden volar. El volar toma mucha energía, un colibrí debe comer por lo menos su propio peso para mantenerse volando y los pájaros parecen perder la capacidad de vuelo cuando son lo suficientemente grandes, lo suficientemente fuertes o lo suficientemente rápidos como para defenderse, cuando la comida es bastante fácil de encontrar y vivir en un lugar donde los depredadores están ausentes. El dodo, por ejemplo, era una paloma de Mauritu grande, gorda, que volaba lento y no tenía enemigos naturales, hasta que aparecieron los humanos. Se extinguió en el siglo 17.

¿Qué animales tienen alas?
Las libélulas son tan ágiles que capturan insectos al vuelo. (Ablestock.com/AbleStock.com/Getty Images)

Insectos

Una de las razones por la cual los insectos son tan numerosos y exitosos es porque la mayoría de ellos tienen alas y pueden volar de un lugar para sacar ventajas de los nuevos recursos. Pero no todos los insectos tienen alas. Están ausentes en las órdenes apterygote y en parásitos como chinches y los piojos. Los insectos suelen tener cuatro alas, pero las verdaderas moscas, como las moscas caseras, tienen un par de alas y un par de halterios que ayudan a equilibrar el vuelo y las hace muy difíciles de atrapar. Las alas delanteras de los escarabajos y tijeretas tienen una cubierta endurecida llamada élitros que protegen las alas de vuelo cuando los insectos están en reposo. Las alas delanteras de los ortópteros, que incluyen las langostas y saltamontes, son coriáceas pero ayudan al insecto a volar. Las alas de las mariposas y las polillas están cubiertas de escamas que forman a menudo hermosos patrones de colores. Las formas de las alas de los insectos también se utilizan para identificar las especies.

Murciélagos

Los murciélagos son los únicos mamíferos que pueden volar. Los murciélagos evolucionaron de insectívoros y muchos de ellos lo siguen siendo. Sus antebrazos evolucionaron en alas y tres de sus dedos índices se alargaron como los paraguas para proporcionar un marco para la membrana de vuelo, o patagium, que es una capa delgada de la piel. Los murciélagos no vuelan rápidamente, pero son muy buenos para maniobrar. Se han adaptado tan bien a volar que sus cuerpos no soportan bien cuando están en el suelo. Por lo cual se cuelgan boca abajo en refugios y sólo se tienen que soltar para volar. La capacidad de volar también ha permitido a los murciélagos colonizar áreas que están fuera del alcance para otros mamíferos, como las islas remotas.

Reptiles voladores

Los reptiles voladores no existen más, pero ellos fueron el primer grupo de vertebrados en tener alas, aunque estas alas estaban hechas de piel. La piel se estira a lo largo de la longitud del cuarto dedo muy alargado en cada mano y unido al cuerpo en el muslo. Los reptiles voladores evolucionaron durante el período Triásico tardío, que era de unos 70 millones de años antes de que apareciera el primer pájaro. Ellos prosperaron durante los períodos Jurásico y Cretácico y se extinguieron al final de la era Mesozoica, unos 65 millones de años, al igual que los otros dinosaurios. Entre ellos, el reptil volador quetzalcoatlus, que tenía una envergadura de 39 1/2 pies (12 m) fue el animal volador más grande que jamás haya existido.

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