¿Qué es el árbol de la quina?

Escrito por wanda thibodeaux | Traducido por daniel cardona
¿Qué es el árbol de la quina?

Los científicos están constantemente en busca de más especies de animales y plantas.

Green tree with red tree image by Lee Mann from Fotolia.com

Los científicos están constantemente en busca de más especies de animales y plantas. Alrededor de 44.000 especies de plantas diferentes han sido ya identificadas y, al igual que las especies de insectos, diariamente se encuentran y clasifican más plantas. Muchas de ellas crecen en el trópico y un buen número tienen propiedades medicinales. Una de estas plantas es la quina.

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Definición

La planta de la quina es un gran arbusto de hoja perenne de la familia de las rubiáceas. Es nativa de América del Sur, específicamente del Perú, pero también se encuentra en algunas partes de Asia e Indonesia, en particular en Java. Existen 40 especies de quina identificadas.

Apariencia

La quina normalmente alcanza alturas de entre 15 a 45 pies (4,5 a 13,7 m). Dependiendo de la especie, puede crecer hasta 100 feet (30,4 m) cuando las condiciones son propicias. Esta es una de las razones por las que se hace referencia a la quina como arbusto y como árbol. Las hojas son planas, anchas, de forma redondeada y tienen entre 4 a 18 pulgadas (10 y 45 cm) de largo. Sus flores pueden ser blancas, rosadas o rojas y tienen vellos sedosos que les dan una apariencia distintiva. Los frutos son pequeñas cápsulas que contienen numerosas semillas.

Plagas

La quina es susceptible a ciertas plagas. Las larvas de lepidópteros, en especial las de la polilla y la mariposa Comandante, se alimentan de sus hojas.

Usos

La quina tiene muchos usos, pero el más conocido es el tratamiento para la malaria, ya que el árbol produce alcaloides como la quinina. También reduce la fiebre y mata parásitos, bacterias y hongos. Para ser utilizada, la corteza del árbol es retirada, secada y luego molida en un polvo.

Historia

Los sacerdotes jesuitas recogieron la corteza de la quina para tratar la malaria y la fiebre durante el siglo XVII. De hecho, la corteza del árbol todavía es llamada corteza de los jesuitas. A pesar de las cualidades medicinales de la planta, la importación de la corteza de la quina, a partir de la cual se obtiene el polvo medicinal, se retrasó en muchas partes de Europa porque fueron los jesuitas quienes habían recogido las muestras. Con el tiempo el polvo llegó a ser aceptado en 1820 cuando Pierre Pelletier y Joseph Caventou descubrieron en su interior el compuesto para reducir la fiebre. En el siglo XIX, el uso de la quina en polvo fue tan generalizado que el árbol llegó a estar en peligro de extinción. Afortunadamente, hoy en día la producción de la planta es buena debido a la redistribución y la importación, con 8.000 toneladas de corteza cosechadas anualmente.

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