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¿Qué es un autoclave?

Escrito por contributing writer | Traducido por paula santa cruz
¿Qué es un autoclave?

surgeon set image by Andrey Rakhmatullin from Fotolia.com

Los equipos médicos deben ser esterilizados antes de utilizarse para prevenir las infecciones. Un autoclave es una máquina que esteriliza material médico; también son utilizados por las personas que realizan tatuajes y los artistas del piercing para esterilizar sus agujas. El autoclave se desarrolló como una extensión de la investigación realizada sobre el proceso de pasteurización.

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Historia de la esterilización

Entre los años 460 y 377 AC, Hipócrates limpiaba sus instrumentos quirúrgicos vertiendo agua hirviendo sobre ellos. Entre 1729 y 1799 el biólogo italiano Lazzaro Spallanzani descubrió que las bacterias morían luego de ser calentadas por 30 minutos en frascos de vidrio sellados. El 20 de abril de 1862, Louis Pasteur dirigió la primera serie de pruebas en las que se calentaban líquidos en contenedores presurizados para esterilizarlos. Esto se conoció como pasteurización y aún se utiliza para conservar leche, jugos y otros alimentos. Charles Chamberland, que trabajó con Pasteur en el desarrollo de la pasteurización, creó el autoclave en 1879.

¿Qué es un autoclave?

La forma más básica de autoclave es la olla a presión. El agua se calienta en un ambiente presurizado para crear vapor. El uso de la presión hace posible calentar a mayores temperaturas con menos energía. Los autoclaves están hechos normalmente de acero y tienen diversas formas de eliminar el aire antes de la presurización. Los autoclaves de desplazamiento de aire utilizan la gravedad para eliminar el aire. Los autoclaves de pulso de vapor utilizan pulsos de vapor junto con la presurización y la despresurización para alcanzar una presión óptima. Los autoclaves de bomba de vacío aspiran el aire hacia afuera para lograr el aumento de la presión. Los autoclaves superatmosféricos son una combinación de los de pulsos y los de bomba de vacío.

¿Cómo funciona un autoclave?

Un autoclave esteriliza los objetos calentándolos con vapor a una muy alta temperatura. Algunas temperaturas comunes a las que opera un autoclave son: 115 grados C/10 p.s.i, 121 grados C/15 p.s.i., y 132 grados C/27p.s.i (p.s.i., en inglés libras por pulgada cuadrada). La temperatura, presión y tiempo de funcionamiento dependen del grado de esterilización necesario.

¿Qué mata un autoclave?

Un autoclave funciona con configuraciones estándar para matar a la mayoría de las bacterias, esporas, virus y hongos. Sin embargo, los priones no se destruyen con la configuración estándar de un autoclave y algunos organismos puede sobrevivir a temperaturas mayores a 120 grados C. La mayoría de los consultorios médicos, gabinetes de tatuajes, consultorios odontológicos y otros lugares donde los instrumentos utilizados pueden estar en contacto con contaminantes, tienen un pequeño autoclave para la esterilización. Los hospitales utilizan grandes autoclaves, que se ven parecidos a lavaplatos industriales, para esterilizar muchos objetos a la vez. El calor mata a los microorganismos haciendo que sus proteínas vitales coagulen. Las proteínas se pegan unas a otras provocando un daño que es letal para los microorganismos. El autoclave cocina los microorganismos de la misma manera que una olla a presión cocina la comida, pero a una mayor temperatura. Estas máquinas utilizan vapor en lugar de calor seco debido a que el vapor transmite el calor más eficientemente a los microorganismos.

Otros usos del autoclave

Un autoclave también puede ser utilizado en la fabricación de químicos que requieren presión y altas temperaturas, como las tinturas.

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