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¿Por qué los aviones vuelan a 30 000 pies?

Escrito por contributing writer | Traducido por ehow contributor

Una altura de crucero usada habitualmente para los vuelos comerciales con motor de reacción es de 30 000 pies. Por lo tanto, se escucha a menudo la referencia a esta altitud en conversaciones o en la televisión. Sin embargo, los aviones comerciales vuelan en realidad a una gran variedad de altitudes. Hay muchos factores que determinan las altura de crucero a las que vuelan los aviones.

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Consideraciones

Una altura de crucero es la altura a la que se encuentra un avión durante la mayor parte su vuelo. Esta es la altura a la que se estabiliza después de completar su larga subida después del despegue. Esta altura permite al avión volar de manera más eficiente, evitar condiciones atmosféricas adversas y mantenerse del alcance de otros aviones. Dependiendo de la duración del vuelo y del tipo de avión, las altura de crucero varían normalmente entre los 25 000 y 40 000 pies aproximadamente. Para vuelos más largos, no es infrecuente para un avión comercial cambiar varias veces la altura de crucero, dirigiéndose gradualmente hacia niveles más altos a medida que consume combustible y se vuelve menos pesado. Este proceso se conoce como subir un escalón. Para cada vuelo hay una altura de crucero óptima que se calcula en función del peso. El proceso de subir escalones se utiliza para mantener el avión en la altitud óptima a medida que el peso del avión disminuye a lo largo del tiempo. Las alturas en este rango se miden en pies sobre el nivel del mar con un altímetro barométrico con 29,92 pulgadas de mercurio.

El aire en la atmósfera terrestre se vuelve consistentemente más ligero a medida que aumenta la altitud. Esta es la razón por la que se puede utilizar un barómetro para medir los cambios en la altitud. A medida que el aire se vuelve más ligero, ofrece menos resistencia a los objetos que vuelan en él. Por tanto, se necesita menos propulsión para mover el avión hacia delante a una velocidad dada. Como resultado, los aviones pueden volar de manera más eficiente a mayor altitud. Sin embargo, hay límites a lo alto que puede volar un avión. Si es muy pesado, se necesita más combustible para llevar el avión más alto. Además, puesto que el aire se vuelve más ligero con la altitud, la velocidad del sonido se reduce con el incremento de la altitud. Como la mayoría de los aviones no están diseñados para volar a o sobre la velocidad del sonido, finalmente alcanzan un punto en el que su velocidad está limitada por la velocidad del sonido. Al mismo tiempo, un avión debe mantener una cierta velocidad de vuelo para que las alas generen impulso. Esto se denomina velocidad de pérdida. En el aire más ligero a altitudes mayores, el avión debe volar más y más rápido de cara a mantenerse por encima de la velocidad de pérdida. Por tanto, si un avión sube demasiado alto, se puede ver atrapado entre su velocidad creciente de pérdida y la velocidad decreciente del sonido. Los pilotos se refieren a esta trampa como el “rincón del ataúd”. Como resultados de estos peligros, las Alturas de crucero en los vuelos comerciales convencionales están estrictamente limitadas y rara vez superan los 40 000 pies.

Las alturas de crucero se conocen en el lenguaje de aviación como “niveles de vuelo” y se identifican dividiendo la altitud por 100. Por tanto, una altitud de 30 000 pies se corresponde con un “nivel del vuelo 300”, y una altitud de 35 000 pies se corresponde con un “nivel de vuelo 350”. De cara a reducir el peligro de las colisiones en el aire, las asignaciones de alturas de crucero se basan en rumbo de brújula con el que está volando el avión. Si un avión está volando con un rumbo entre 360 y 179 grados, lo hará con un nivel de vuelo impar. Si un avión está volando con un rumbo entre 180 y 359 grados, lo hará con un nivel de vuelo par. Por tanto, un vuelo comercial con dirección Este (090 grados) volará con un nivel de vuelo impar del tipo nivel de vuelo 310 o nivel de vuelo 330, mientras que un avión volando en la dirección opuesta (270 grados) elegirá un nivel de vuelo par, como por ejemplo, 300 o 320. De esta manera, incluso aunque los dos aviones volasen directamente el uno hacia el otro en la misma ruta, estarían separados verticalmente por al menos 1000 pies.

En el lenguaje de aviación, las altitudes están definidas normalmente en relación con los pies sobre el nivel del mar. Como la superficie sube y baja constantemente, sería poco práctico utilizar la altitud sobre el suelo como referencia general. Sin embargo, los pilotos tienen que conocer en todo momento la altura del terreno sobre el que están volando. Veinte mil pies proporcionan una gran distancia al suelo cuando se sobrevuela el sur de Florida, pero la misma altitud colocaría al avión en una situación precaria en el Himalaya. Las altitudes del terreno están marcadas en los mapas aeronáuticos que utilizan los pilotos. Además, muchos aviones están equipados con radares altimétricos que miden la separación vertical con el suelo.

El clima es otra consideración que puede afectar a la altura de crucero de un avión. Durante el vuelo, los pilotos reciben información del clima desde tierra así como de otros pilotos en la zona. A menudo solicitan un cambio en la altura de crucero desde el control de tráfico aéreo para evitar la formación de tormentas o para evitar informes de turbulencias en el aire. Otra consideración es la duración del vuelo. Las alturas de crucero para los vuelos cortos serán normalmente bastante bajas. Para un vuelo que solo dura una hora, no tendría sentido subir hasta el nivel de vuelo 350 puesto que el que el avión tendría que empezar a descender hacia su destino en el mismo momento en el que alcanzase su altura de crucero. Por tanto, dichos vuelos transitan normalmente en un nivel de vuelo 250, incluso aunque la eficiencia del combustible es menor a esa altitud.

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