¿Por qué algunas capas de la atmósfera son más cálidas que otras?

Escrito por robert alley | Traducido por juliana star
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¿Por qué algunas capas de la atmósfera son más cálidas que otras?
Las temperaturas cambian a medida que la altitud aumenta. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

La atmósfera de la Tierra se compone de cinco capas y su orden desde la más cercana a la superficie hasta la más alejada es el siguiente: tropósfera, estratósfera, mesósfera, termósfera y exósfera. La temperatura promedio varía de capa a capa y también dentro de cada capa. Existen varias razones por las que la temperatura varía entre capas y de capa a capa.

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Altitud

La altitud, o la distancia desde la capa de la atmósfera hasta la superficie de la Tierra, tiene impacto sobre la temperatura. La capa más cercana a la superficie de la tierra, la tropósfera, es más cálida que la siguiente capa, la estratósfera, en su temperatura general. La calidez de la tropósfera no es uniforme, ya que dentro de la tropósfera existen cambios en la temperatura debidos a la altitud. La temperatura promedio de la superficie de la tierra en la parte inferior de la tropósfera es de 62 grados Fahrenheit (16,66 grados Celsius) mientras que la temperatura promedio de la parte superior de la capa, que varía de 4 millas (6,43 km) en los polos hasta 12 millas (19,31 km) en el ecuador, es de menos 60 grados Fahrenheit (menos 51,11 grados Celsius). La parte superior de la tropósfera marca la ubicación en la que la altitud ya no ocasiona que la temperatura disminuya.

Ozono

La siguiente capa de la atmósfera por encima de la tropósfera, llamada estratósfera, comienza con temperaturas de menos 60 grados Fahrenheit (menos 51,11 grados Celsius). A diferencia de la tropósfera ésta temperatura no disminuye con la altitud, sino que incrementa. Este incremento es ocasionado por los efectos del ozono y el calor que produce. La estratósfera continúa calentándose hasta que la temperatura alcanza los 5 grados Fahrenheit (menos 15 grados Celsius) en su parte superior, o a 31 millas (49,88 km) por encima de la superficie de la Tierra. Esto ocasiona que la estratósfera sea más cálida en general que la capa que se encuentra encima de ella, la mesósfera.

Radiación solar

La mesósfera, que cubre la distancia entre 31 y 56 millas (49,88 y 90,12 km) por encima de la superficie, es la capa más fría. Por encima de la mesósfera, en la termósfera, la temperatura incrementa debido a la radiación ultravioleta y de rayos X proveniente del sol. La termósfera se extiende hasta las 375 millas (603,50 km) y representa la atmósfera superior. Más allá de ella se encuentra la exósfera y luego el espacio exterior. Esta combinación de radiación del sol sube la temperatura hasta los 3.600 grados Fahrenheit (1.982,22 grados Celsius) cerca de la parte superior de la estratósfera. El aire permanece muy delgado pero las moléculas se calientan mucho.

El calor de la Tierra

Además de las temperaturas extremas en los niveles más altos de la termósfera, la parte más cálida de la atmósfera es el aire en la tropósfera al nivel del mar, particularmente en los trópicos que rodean al ecuador. Esta temperatura se debe a que la Tierra retiene el calor del sol. Esto explica por qué hace más calor durante el día que durante la noche. El aire al nivel del mar contiene más oxígeno y es más denso que el de cualquier otro lado y retiene el calor.

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