Características de los cometas, los meteoritos y los asteroides

Escrito por doug bennett | Traducido por blas isaguirres
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Características de los cometas, los meteoritos y los asteroides
Los cometas Kreutz, llamados así por el astrónomo Heinrich Kreutz, son cometas que colisionan o rozan con el sol. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

El sistema solar contiene una amplia variedad de objetos además de los planetas conocidos. Estos objetos varían en tamaño, composición y comportamiento. Estos objetos también pueden colisionar con la Tierra, con diferentes consecuencias. Los objetos más pequeños producen estrellas fugaces, mientras que los más grandes puede causar una destrucción catastrófica. Estos objetos cósmicos son conocidos como meteoritos, cometas y asteroides.

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Cometas

Los cometas son como bolas de nieve sucia, y están formados por rocas, polvo y gases congelados. A medida que se acercan al calor del sol, el hielo en sus superficies comienza a derretirse. Esto forma una nube de gas que se extiende por los vientos solares para formar su famosa cola. Los cometas de corto período son restos de la formación del sistema solar hace unos 4600 millones de años. Se originan en un cinturón de objetos helados más allá de Neptuno, y fueron golpeados hacia una órbita más cercana al sol. Sus órbitas solares son típicamente de menos de 200 años y son predecibles. Los cometas de período largo pueden proceder de una región conocida como la Nube de Oort, que se encuentra 100 mil veces más lejos del sol que la Tierra. Sus órbitas pueden tomar hasta 30 millones de años.

Meteoros

Los meteoros, también conocidos como estrellas fugaces, son pequeños fragmentos de rocas y escombros que han entrado en la atmósfera de la Tierra. Golpean la atmósfera a altas velocidades y la fricción hace que se quemen. La mayoría de los meteoros son del tamaño de un chícharo o más pequeños y se queman completamente antes de llegar a la superficie. De vez en cuando, los meteoros más grandes chocan con la superficie, y sus restos se llaman meteoritos. Según la NASA, los científicos estiman que entre 1.000 y 10.000 toneladas de material meteorítico entran en la atmósfera todos los días.

Asteroides

Los asteroides, a veces llamados planetas menores, son grandes masas rocosas sin atmósfera que orbitan alrededor del sol, pero son demasiado pequeños para ser llamados planetas. Puede haber millones de asteroides en el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter. Sobrantes de la formación del sistema solar, se forman a partir de diferentes combinaciones de arcilla, roca, níquel y hierro. Su tamaño varía de menos de un kilómetro a cerca de 600 millas (965 km) de diámetro. Más de 150 tienen pequeñas lunas. La gravedad de Júpiter, de vez en cuando la gravedad de Marte, y la interacción con otros objetos pueden moverlos del cinturón y ponerlos en el camino de la Tierra.

Interacción con la Tierra

Los impactos de cometas han sido teorizados por algunos como la fuente tanto del agua del planeta como de los componentes básicos de la vida. El meteorito más grande fue recuperado en el suroeste de África, con un peso de casi 120.000 libras (54.431 kg) . Hace aproximadamente 65 millones de años un asteroide produjo un cráter de más de 100 millas (160 km) de diámetro en la Península de Yucatán, y ha sido relacionado por muchos científicos con la extinción de los dinosaurios. En los EE. UU., la bahía de Chesapeake es el sitio de un gran cráter de 56 millas (90 km) creado por un asteroide hace 36 millones de años. Según la NASA, en la actualidad hay 1.238 asteroides potencialmente peligrosos (PHA) conocidos, que son los asteroides de más de 500 pies que se acercarán hasta a 4,6 millones de millas (7.402.982 km) de la Tierra.

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