Características de un tiburón ballena

Escrito por judith willson | Traducido por nilda diaz
Características de un tiburón ballena

El tiburón ballena es el pez más grande del mundo, pero no es una amenaza para los buzos.

Comstock Images/Comstock/Getty Images

Capaz de crecer a unos impresionantes 40 pies (12,19 m) o más, es posible que el tiburón ballena sea el pez más grande del planeta, pero también es inofensivo para los humanos. Al igual que sucede con muchos tiburones, poco se sabe acerca de los detalles del comportamiento del tiburón ballena o de su ciclo de vida, incluyendo dónde y cuándo se reproduce. Incluso la edad y el tamaño máximo que estos animales pueden alcanzar es incierto.

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Hábitat

El tiburón ballena es muy cosmopolita en su selección de hábitat; viven tanto en el mar abierto como cerca de la costa, incluso en aguas relativamente poco profundas. Habita en aguas cálidas, presentes en todos los mares templados y tropicales, con la excepción del Caribe. La especie parece migrar regularmente grandes distancias. El marcado ha demostrado que los individuos viajan miles de millas, incluyendo una migración de más de 8.000 millas (12874,75 km) durante tres años. Estos viajes son, posiblemente, para encontrar los lugares más ricos en alimentos, que varían según la temporada y otros factores, o los sitios de cría.

Características físicas

Los tiburones ballena son el miembro más grande de una orden de tiburones predominantemente muy pequeños, los tiburones alfombra. El gran tamaño es la característica más obvia, con medidas confirmadas de tiburones ballena de 40 pies (12,19 m). Algunos individuos pueden crecer significativamente más que eso. Otras características son un cuerpo moteado y una boca que se puede abrir muy ampliamente para capturar su comida.

Dieta

Al igual que la de las ballenas de barbas, una gran proporción de la dieta del tiburón ballena se compone de plancton microscópico cercano, que se filtra fuera del agua. Los tiburones ballena también se alimentan de organismos poco más grandes, peces pequeños y calamares. Aunque el tiburón tiene un montón de dientes, todos son muy pequeños. El tiburón ballena no caza, y no puede, peces grandes o mamíferos en la forma de especies como el tiburón blanco. Esta dieta significa que la especie es inofensiva para los humanos, que son demasiado grandes para ser comidas potenciales. El mayor daño que un tiburón ballena podría hacer a un nadador sería accidentalmente golpearlo con su cola.

Ciclo de vida

En 1996 se estableció que esta especie es ovovípara; las madres dan a luz a crías vivas en lugar de poner huevos, pero no hay placenta. El tiburón registrado tenía 300 embriones, por lo que parece que las madres tienen un gran número de crías a la vez, aunque el tamaño medio de la camada es desconocido. Dado su tamaño, el tiburón ballena probablemente tiene un crecimiento y maduración lentos. La edad máxima estimada es de unos 60 años o más. Los tiburones ballena adultos tienen pocos depredadores naturales. Otros grandes tiburones u orcas pueden tener como blanco a los adultos, pero son más propensos a buscar jóvenes.

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