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¿Por qué el carbono es importante para la vida?

Escrito por lesley barker | Traducido por ana maría guevara
¿Por qué el carbono es importante para la vida?

El carbono está presente en toda la tierra.

earth image by belmac from Fotolia.com

Cada cosa viviente está hecha de carbono. Está en nuestra atmósfera, en la corteza de la tierra y en las estructuras de las plantas y animales. Cuando respiramos, exhalamos dióxido de carbono. Cuando las plantas respiran, toman el dióxido de carbono. Sin carbono, la vida no podría darse.

Identificación

El símbolo del carbono es la letra mayúscula C. El número atómico para el carbono es el seis. Sus peso atómico es de 12,11. Usualmente, el carbono se encuentra en la combinación con otros elementos como en el dióxido de carbono, piedra caliza, carbón y petróleo. Menos del uno por ciento (0,32%) de la atmósfera de la tierra y un 0,2 % de la corteza de la tierra son carbono.

Importancia

El carbono puro solo existe en tres formas: diamantes, grafito y carbono negro (carbón, por ejemplo). Sin embargo, el 18% de toda la vida en la tierra está compuesta de carbono. Esto incluye a los seres humanos, plantas y animales. Como todos los animales, los humanos tienen una necesidad metabólica del carbono. Lo obtenemos al comer carbohidratos los cuales son producidos por plantas durante la fotosíntesis, cuando el dióxido de carbono se combina con agua. Ya que el carbono es tan intrínseco en todas las formas de vida, el estudio de los compuestos orgánicos de carbono es un énfasis primario de la química orgánica.

Función

El ciclo del carbono es una secuencia de eventos que transfieren dióxido de carbono de la atmósfera al suelo para que las plantas puedan absorberlo y usarlo. Henrik Lundegardh, el psicólogo de las plantas sueco a quien se le acredita la explicación del ciclo del carbono en 1920, fue uno de los primeros en medir el dióxido de carbono en la atmósfera. Él descubrió que el dióxido de carbono se escapa del suelo cuando la materia orgánica como el estiércol y las plantas muertas se desintegran. También entra en la atmósfera cuando los animales exhalan. La lluvia, las bacterias del suelo que actúan sobre la materia en descomposición y el estiércol añaden dióxido de carbono al suelo. Las plantas necesitan dióxido de carbono para producir unas hojas verdes y saludables.

Consideraciones

Demasiado dióxido de carbono en la atmósfera puede ser la causa del calentamiento global ya que el dióxido de carbono y el gas metano absorben el calor del sol, lo que produce el "efecto invernadero". (El gas metano es otro subproducto del carbono el cual es liberado por las alcantarillas, pantanos y otras áreas pantanosas.) Debido a que el uso de combustibles fósiles como el carbón y el petróleo libera dióxido de carbono en la atmósfera, muchos ambientalistas están preocupados que el uso continuo de estos combustibles cause el calentamiento global. Otros científicos creen que el crecimiento en la temperatura de los océanos es un gran factor causante del calentamiento global. No obstante, si las naciones reducen su dependencia de los combustibles fósiles, menos dióxido de carbono será liberado en nuestra atmósfera.

Beneficios

El carbono tiene unos cuantos usos industriales también. Primero y más importante, el carbono es el ingrediente clave en los combustibles fósiles. Los filtros de carbono absorben las impurezas. Se encuentra en el papel de carbono, pintura y tinta. El carbono, añadido a las llantas, las ayuda a desgastarse uniformemente así que duran más. Finalmente, al medir la tasa de carbono a nitrógeno y al medir la cantidad de carbono14 que se mantiene en una pieza de material orgánico como un fósil o una pieza de carbono, los científicos pueden tener una buena idea de la edad de un elemento.

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