¿Cuál es la causa de las olas y las mareas?

Escrito por chad stetson | Traducido por jorge escobar
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¿Cuál es la causa de las olas y las mareas?
Hay una variedad de factores científicos que determinan la forma, tamaño y velocidad de las olas. (Photos.com/AbleStock.com/Getty Images)

Aunque tanto las olas como las mareas ocurren en el océano, son dos fenómenos muy diferentes. Las mareas son escaladas y caídas cíclicas en los niveles de agua de mar. Las olas, por el contrario, son crestas en el océano que ocurren en cualquier momento del día o de noche. Tanto las olas como las mareas son normalmente inofensivas, pero si las olas y mareas se unen en la combinación correcta, pueden ocurrir eventos catastróficos.

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Viento

El viento, la causa más frecuente de olas superficiales en el océano, intenta arrastrar el agua de mar mientras sopla por toda la superficie del agua. La velocidad del viento, así como su duración y distancia contribuyen al tamaño de las olas que genera una ráfaga de viento. Es posible determinar el origen de una ola al estudiar su forma y tamaño. Las olas de mar empinadas, pero entrecortadas, son olas jóvenes que muy probablemente se formaron por una tormenta local, mientras que las olas lentas y constantes a lo largo de la costa han viajado una larga distancia antes de tocar tierra.

Actividad sísmica submarina

Menos comunes que las olas causadas por el viento, las olas causadas por terremotos y volcanes submarinos tienen el potencial de ser bastante letales. Conocidas como tsunamis, éstas enormes olas se forman cuando el volcán o el terremoto crean suficiente fuerza como para desplazar a una enorme cantidad de agua. Los tsunamis pueden recorrer largas distancias sin perder mucha energía, causando destrucción a miles de kilómetros de distancia.

Luna

Las mareas son controladas principalmente por la gravedad de la luna. La luna ejerce una fuerza gravitacional sobre el lado de la tierra más cercano a ella y la Tierra crea un tirón gravitacional igual pero en dirección opuesta sobre el lado más alejado de la luna. Esto resulta en dos protuberancias de marea conocidos como mareas altas. Los períodos comprendidos entre dos mareas altas son conocidos como mareas bajas. Hay dos mareas altas y dos bajas en cada período de 24 horas y 50 minutos de tiempo.

Sol

Aunque la luna es la que controla principalmente las mareas de la Tierra porque está más cerca de ella que el Sol, éste sí tiene un efecto sobre las mareas. Durante la luna llena o nueva, el sol y la luna se alinean y tienen un efecto acumulativo sobre las mareas. Esto causa mareas altas mayores y mareas bajas menores conocidas como mareas vivas (o de primavera). Cuando la luna está en sus fases de cuartos, los tirones gravitacionales del sol y de la luna forman ángulos rectos entre sí y se anulan mutua y eficazmente, lo que causa en mareas altas más bajas y mareas bajas más altas. Estos son conocidos como mareas muertas (o de cuadratura).

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