Salud

Causas y efectos de la contaminación del aire

Escrito por contributing writer | Traducido por maría laura nievas
Introducción
  • Introducción

    Causas y efectos de la contaminación del aire

    La contaminación del aire es una de las formas más visibles de contaminación. Cualquiera que haya visto un cielo marrón amarillento sobre una ciudad, o un humo negro siendo escupido del tubo de escape de un ómnibus o de una chimenea industrial, sabe cómo se ve. Sus efectos no siempre son tan obvios y van desde lluvia contaminada, hasta altos niveles de ozono y calentamiento global. También hay problemas vinculados a la salud, los que hacen que la contaminación del aire sea una preocupación ambiental seria.

    La contaminación del aire es un problema serio. (John Foxx/Stockbyte/Getty Images)

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    Causas

    La contaminación del aire es, esencialmente, la introducción de partículas en la atmósfera que no pertenecen a ella. La materia hecha partículas, que son pequeños pedazos de contaminantes, como son livianas pasan a ser transportadas por el aire. De esta forma, es posible que se eleven alto en el aire y viajen a través del viento, o floten cerca del nivel de la tierra. Esto resulta tanto del tipo de contaminante como de dónde es liberado. Por ejemplo, las partículas liberadas por el caño de escape de un vehículo comienzan flotando más bajo que el humo industrial. Pero la contaminación del aire no necesariamente tiene que resultar de químicos artificiales. La desertificación en zonas yermas libera polvo y arena extra al aire que también causan muchos de los problemas asociados con la contaminación química.

    Las partículas liberadas por los caños de escape de los vehículos contaminan el aire. (Stockbyte/Stockbyte/Getty Images)

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    La niebla tóxica

    Uno de los efectos más visibles de la contaminación del aire es la niebla tóxica. Se trata de un humo como niebla (de ahí el término "smog" -pues en inglés, el término equivalente a "niebla" es "fog" y el equivalente a "humo" es "smoke") que cubre muchas ciudades, y que se puede ver como una neblina descolorida que oscurece la vista del horizonte en todo el mundo. Es el resultado de las emisiones de los caños de escape de autos, así como de otras producidas en ciudades modernas, ya sea a través de hornos, incineradores y las industrias de los alrededores. Esto afecta no solo a las personas al respirar, sino a todos los sistemas que dependen del aire que circula. Cuando en especial hay mucha cantidad, el polvo y la suciedad pueden impactar negativamente en la maquinaria al obstruir filtros o motores.

    La niebla tóxica oscurece la vista del horizonte en todo el mundo. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

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    La lluvia ácida

    La lluvia ácida se produce cuando químicos de contaminantes ingresan en la atmósfera y se ligan a gotas de lluvia. Entonces, la composición química del agua cambia y se vuelve ácida. Cuando cae a la tierra, causa varias consecuencias. Además de contaminar la capa freática existente, el ácido también afecta a las plantas y a los árboles. La lluvia ácida puede matar a un bosque al afectar no solamente las hojas y la corteza de los árboles, sino también al elevar el nivel de ácido del suelo. Esta lluvia también afecta negativamente a las construcciones humanas, en especial a los elementos hechos de piedra. Esto incluye monumentos y estatuas, pero también estructuras de edificios que son corroídas por el ácido.

    La lluvia ácida puede matar bosques. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

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    Problemas de salud

    La contaminación del aire causa numerosas consecuencias a la salud a las personas. Como los filtros de las maquinarias y los edificios, los pulmones de las personas pueden obstruirse por las partículas de materia de la contaminación. Esto puede llevar a varios problemas respiratorios, dependiendo del nivel de exposición. A un nivel mínimo, las personas que sufren de asma o problemas respiratorios pueden tener más dificultades con estas enfermedades. Una exposición a largo plazo puede acarrear problemas de salud similares a los que provoca fumar durante mucho tiempo, como el cáncer y el enfisema. Esto se suma a cualquier contaminación causada por químicos tóxicos que pueden haber en el aire, los cuales suponen por sí mismos numeroso riesgos para la salud.

    La contaminación del aire puede ocasionar serios riesgos para la salud humana. (Stockbyte/Stockbyte/Getty Images)

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    Efecto global

    Uno de los mayores efectos de la contaminación del aire es su alcance global. Incluso las áreas en las que no hay vehículos o industrias, como el ártico, son afectadas por este tipo de contaminación en la medida en que las corrientes globales transportan químicos y partículas alrededor del mundo. Otro aspecto de la contaminación del aire es el calentamiento global, que es causado por el exceso de dióxido de carbono. Aunque el CO2 es un gas y no una partícula, como es liberada mucha cantidad del mismo a la atmósfera por actividades humanas, funciona como un contaminante. Lo mismo sucede con los cambios en los niveles de ozono, tanto en la capa alta del ozono atmosférico (afectado por el CFC -chlorofluorocarbón-) como en la capa a nivel de la tierra, que es similar a la niebla tóxica.

    Incluso la zona antártica, en donde no hay industrias ni automóviles, está afectada por la contaminación global. (Photos.com/Photos.com/Getty Images)

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