Causas y efectos de la mala calidad del aire

Escrito por justin beach | Traducido por rafael ernesto díaz
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Causas y efectos de la mala calidad del aire
Las tasas de asma infantil de América del Norte en 2006 fueron 4 veces más altas que en 1986. (Stockbyte/Stockbyte/Getty Images)

La calidad del aire, tanto en interiores como en exteriores, es causada por una gran variedad de actividades humanas y se ha relacionado con los graves problemas que afectan a la salud humana. Según la Organización Mundial de la Salud, la contaminación del aire a nivel mundial causa 2 millones de muertes prematuras al año. Además de las muertes prematuras, se cree que la mala calidad del aire causa o agrava una gran cantidad de enfermedades en los seres humanos.

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Polución

Las fábricas, el uso de productos químicos y otras actividades han conducido a la presencia de 188 contaminantes conocidos con riesgo para la salud humana como el metano, el monóxido de carbono, el dióxido de azufre y el óxido de nitrógeno en el aire. Esta contaminación se intensifica por el clima cálido, ya que la evaporación permite que los contaminantes se eleven en el aire. La mayor fuente de contaminantes son las emisiones de los automóviles. Según la Agencia de Protección Ambiental de los EE.UU., un típico vehículo de pasajeros emite 5,5 toneladas métricas de dióxido de carbono al año.

Calidad del aire en interiores

Según la Agencia de Protección Ambiental, la calidad del aire en interiores es a menudo peor que la del exterior. En muchos países pobres, la quema de carbón y otros combustibles para cocinar contribuye a la contaminación interior, pero incluso en los países más ricos los fuegos de madera y los químicos para uso doméstico causan contaminación en interiores. Los ambientes interiores no tienen tantas plantas para absorber dióxido de carbono y otros contaminantes, y no cuentan con ventilación adecuada para distribuir la contaminación a la atmósfera, por lo que permanece en el interior y se concentra.

Impacto en la salud

Los efectos en la salud de la contaminación del aire pueden ser muy leves, como irritación de los ojos y de los senos nasales. Sin embargo, se sabe que muchos de los contaminantes en el aire causan cáncer, y la mala calidad del aire puede agravar las condiciones de salud, incluyendo enfermedades pulmonares e infecciones, asma, cáncer de pulmón y enfermedades cardíacas. Además de las dolorosas e insufribles muertes prematuras que esto causa a individuos y familias, que lleva a un aumento de los gastos médicos en miles de millones de dólares.

Impacto en el medio ambiente

Algunos contaminantes se elevan a la atmósfera, donde se acumulan durante décadas. Algunos de éstos, predominantemente el dióxido de carbono (CO2), se conocen como los gases de efecto invernadero. Estos gases atrapan el calor dentro de la atmósfera de la Tierra, lo que ha causado que la temperatura de la Tierra aumente. Esto se conoce como calentamiento global o cambio climático. Otros elementos de la contaminación no se quedan en el aire. El dióxido de azufre se mezcla con el vapor de agua y crea lo que se conoce como la lluvia ácida. La lluvia ácida es peligrosa para la vida silvestre y para los suministros de agua y provoca el deterioro de la infraestructura pública, como carreteras, puentes y edificios. Otros contaminantes se hunden y encuentran su camino en el suelo y en las vías fluviales.

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