Chimeneas y contaminación

Escrito por lee carroll | Traducido por mayra cabrera
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Chimeneas y contaminación
Las emisiones contaminadas de las chimeneas no son necesariamente de color negro. (Stockbyte/Stockbyte/Getty Images)

En todo el país, las chimeneas en las zonas industriales son estructuras elevadas con una columna de humo que sale por la parte superior. Las chimeneas son fuentes puntuales de contaminación, lo que significa que puedes ver la fuente de contaminación con claridad. Lo que no puedes ver son los daños generalizados que causa la contaminación por chimeneas, y el trabajo de los empresarios y agencias gubernamentales para ayudar a garantizar un ambiente limpio y saludable para el futuro.

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Mezcla de contaminantes por chimeneas

La Agencia de Protección Ambiental de EE.UU. (EPA) reconoce seis "criterios de contaminación". El nombre se deriva del daño que los contaminantes provocan a la salud humana y al medio ambiente, y los criterios de la EPA se utilizan para su regulación. Cada contaminante criterio se relaciona directa o indirectamente con la contaminación de chimeneas de diferentes industrias. Más de la mitad de las plantas de energía en los Estados Unidos queman carbón para producir electricidad. Cuando se quema carbón, se liberan dióxido de azufre y óxidos de nitrógeno, entre otros contaminantes. El dióxido de azufre es un subproducto natural de la quema del carbón, y un componente conocido de la lluvia ácida. Los óxidos de nitrógeno se liberan cuando se quema cualquier combustible fósil, por lo que otras industrias lo producen a pesar de las plantas de energía. Cualquier chimenea de combustión de escape es capaz de producir una serie de otros contaminantes como dioxinas, ácido clorhídrico y metales tóxicos.

La importancia del tamaño

Las chimeneas antiguas en los Estados Unidos no son tan altas como las más comúnmente utilizadas en 2011. Las partículas que provienen de chimeneas más pequeñas producen smog marrón y nebuloso que se asienta en el suelo, lo que contamina el área más cercana. Las primeras teorías sobre la contaminación llegaron a la conclusión de que las chimeneas más altas podrían enviar la contaminación a más altura en el aire, lo que daría lugar a un aire más limpio y menos contaminación en el suelo. Por desgracia, esa lógica es errónea. La contaminación por chimeneas altas tiene más probabilidad de dispersarse o diluirse. Sin embargo, entre más contaminación haya en el aire, más habrá formación de lluvia ácida, formación de ozono a nivel del suelo y otros problemas ambientales. Además, las chimeneas altas envían contaminantes no deseados a las áreas vecinas.

Salud e impacto ambiental

La lluvia ácida contamina el suelo y éste contamina las aguas subterráneas. Las aguas subterráneas contaminadas provocan la muerte de peces y demás vida acuática. También provoca la muerte de ecosistemas completos, incluida la flora. Las partículas de las chimeneas son un peligro para la inhalación que afecta a los niños con pulmones poco desarrollados. Se combina con compuestos orgánicos volátiles, o COV, en los días soleados y crean ozono a nivel del suelo, lo que puede provocar tos, dificultad para respirar, irritación de la piel y daño pulmonar.

Esperanza para el futuro

La ley del aire limpio podría evitar la muerte de más de 200.000 personas para el año 2020, según la EPA, mediante el control de las emisiones contaminantes. La contaminación por chimeneas está parcialmente controlada con una tecnología llamada "depuradores" que absorben el dióxido de azufre antes de que se escape. Todas las plantas construidas desde 1978 tienen la obligación de tenerlos. La piedra caliza limpia, o suspende, la contaminación de las emisiones. Ésta se muele en polvo y se mezcla con agua, y se forma una pasta. La pasta se rocía en el tubo de escape en cuanto se emite el humo, y así absorbe el contaminante. Los óxidos de nitrógeno se regulan por el control de la manera en que se quema el combustible o mediante el uso de catalizadores para destruirlos.

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