Ciencia de niños: ¿Por qué son usados los imanes en el reciclaje?

Escrito por susan macdowell | Traducido por marcela carniglia
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Ciencia de niños: ¿Por qué son usados los imanes en el reciclaje?
Los imanes son usados para separar metales en el proceso de reciclaje. (Jupiterimages/Comstock/Getty Images)

Los diferentes metales tienen distintos valores y usos, y la necesidad de ser separados cuando se reciclan. Los imanes se adhieren a los metales que contienen hierro y no se adhieren a los metales que no contienen hierro. Los imanes son usados para separar los metales que contienen hierro, tales como latas, como parte del proceso de reciclaje. Los imanes son también combinados con la electricidad para crear los actuales electroimanes que pueden separar los metales que no contienen hierro, como las latas de refrescos de otros materiales.

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Magnetismo

El magnetismo causa que los objetos sean atraídos o repelidos unos con otros. Es causado por la disposición de las cargas eléctricas en partículas muy pequeñas, llamadas átomos, que componen los objetos. Cuando las cargas son opuestas, un material tiene una carga positiva, y el otro tiene una carga negativa, los objetos se atraen y se adhieren entre sí. Cuando las cargas son las mismas, los objetos se repelen y se separan.

Hierro y metales no ferrosos

Los metales que contienen hierro se denominan ferrosos o ferromagnéticos. Esto es debido a que la palabra latina para el hierro es ferrum. Los metales ferrosos pueden ser el hierro forjado, o una aleación de hierro como el carbono o acero inoxidable. Los metales ferrosos se encuentran en los automóviles, electrodomésticos, latas de alimentos y sujetapapeles, y son los materiales más comunes reciclados en Norteamérica. Ejemplos de metales no ferrosos, que no contienen hierro son aluminio, cobre, plomo, níquel, oro, plata, estaño, zinc y titanio.

Separar metales ferrosos

Muchos recipientes de reciclaje combinan todo tipo de metales en una bandeja. Porque los metales ferrosos son magnéticos, y los metales no ferrosos no lo son, se utilizan los imanes para separar los metales ferrosos de los no ferrosos. Los metales son recogidos en las bandejas de reciclaje y pasan a lo largo de un transportador a través de un túnel o tolva que está recubierto por imanes potentes. Los metales ferrosos se adhieren a los imanes y los metales no ferrosos continúan a través de la tolva.

Separar metales no ferrosos

Algunas comunidades utilizan un solo flujo de reciclaje, donde todos los materiales reciclables se combinan en una bandeja, haciendo más fácil el reciclaje para el consumidor. Varios métodos se utilizan para separar los plásticos, vidrios y metales en la planta de reciclaje. Los imanes se utilizan para retirar los metales ferrosos de los materiales mezclados. Los metales no ferrosos, como el aluminio, también se puede separar del flujo con una corriente electromagnética. La electricidad y los imanes se combinan en un campo electromagnético que repelen los metales no ferrosos, empujándolos hacia afuera de los materiales mezclados en en recipiente separado.

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