¿Qué comen las jirafas?

Escrito por melissa bone | Traducido por javier enrique rojahelis busto
¿Qué comen las jirafas?

Las jirafas tienen la característica de un cuello extremadamente largo.

kalyana sundaram, Volker Schumann, Eric Durr

Las jirafas son los mamíferos terrestres más altos del mundo. Se identifican fácilmente por sus largos cuellos y por sus manchas de color marrón. El nombre de la jirafa proviene de la palabra árabe "Zirafah", que significa "el más alto de todos." El largo cuello de la jirafa le permite alcanzar las hojas de las copas de los árboles, ver si hay depredadores y rascarse la espalda.

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Geografía

Las jirafas se encuentran en los bosques abiertos, los pastizales y las sabanas de África. La sabana africana está salpicada de árboles de acacia, que son una fuente importante de alimentos en este clima caliente y seco. Hay nueve subespecies de jirafas que se encuentran en diferentes partes de África y que se identifican por las diferentes marcas que hay en ellas.

Tipos

Las jirafas comen una variedad de arbustos, hojas, flores, ramas e incluso espinas. La acacia es el alimento más importante para la jirafa. Las hojas contienen humedad, lo que ayuda a mantener la jirafa hidratada durante los periodos cuando el agua no está disponible. Debido a que las hojas de este árbol son tan altas, el largo cuello de la jirafa adquiere un valor incalculable para ayudarle a la captación de alimentos. Cuando las jirafas beben pueden consumir 10 a 12 galones (44 a 52 litros) de agua en un momento. La jirafa es también una buena comedora y un adulto puede consumir hasta 140 libras (63,5 kilos) de follaje por día. Con el fin de lograr mantenerse al día con esta dieta, la jirafa gasta entre 15 a 20 horas diarias buscando el alimento y consumiéndolo. Como se puede imaginar, la jirafa tiene poco sueño y duerme sólo un promedio de dos horas en un período de 24 horas.

Características

El cuerpo de la jirafa está especialmente diseñado para comer su dieta vegetariana. Su cuello largo tiene 6 pies (1,8 metros) y puede llegar a pesar 600 libras (272 kilos). El largo cuello de la jirafa le ayuda a alcanzar las altas hojas del árbol de la acacia y otras hojas y ramas altas. El cuello está formado por siete vértebras -al igual que otros mamíferos- pero cada vértebra es alargada. Entre las vértebras hay articulaciones flexibles que le permiten a la jirafa tener flexibilidad eficiente en su cuello. El cuello puede incluso doblarse hacia atrás. Los músculos de anclaje en la base del cuello ayudan a que el cuello esté erguido. Como las piernas de la jirafa son más largas en el frente que en la parte trasera, la jirafa debe extender sus patas delanteras para separarlas cuando se agacha a beber.

Función

Una jirafa tiene una manera interesante de comer. Mastica su alimento parcialmente, traga y luego la jirafa regurgita la comida de nuevo en su boca para seguir masticando. La jirafa pasa por el proceso de la masticación, la deglución y la regurgitación varias veces. En lugar de tener dientes en la parte superior e inferior de la boca, la jirafa sólo tiene dientes en la parte inferior. En la parte superior tiene un cojín duro. La jirafa muele la comida usando los dientes inferiores contra la almohadilla (como un cuchillo sobre una tabla de cortar) antes de tragarla.

Beneficios

Las mismas características que le permiten a la jirafa comer sus alimentos también le proporcionan otros beneficios. Si una jirafa tiene un picor en la espalda, todo lo que tiene que hacer es doblar ese largo cuello hacia atrás para rascarse la picazón con la nariz o los dientes. Con una larga lengua de 18 pulgadas (45 cm), la jirafa puede utilizar la lengua como instrumento para agarrar las hojas y las ramas, y también puede utilizar esa larga lengua para sacar los bichos de su cara.

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