¿Por qué los compuestos de carbono tienen olor fuerte?

Escrito por andrew button | Traducido por maria eugenia gonzalez
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¿Por qué los compuestos de carbono tienen olor fuerte?
El carbón es una sustancia de carbono pura. (Goodshoot/Goodshoot/Getty Images)

Si alguna vez has estado tentado por el olor de una comida deliciosa, es posible que hayas estado expuesto a los efectos aromáticos de los compuestos de carbono. Este efecto es más poderoso en un subgrupo de compuestos de carbono conocido como "hidrocarburos aromáticos", pero pueden observarse también en otros compuestos de carbono. Las razones del los efectos olfativos poderosos del carbono son variadas y complejas.

Química

El fuerte aroma emitido por ciertos compuestos de carbono se debe básicamente su estructura química. El más notable de los carbonos aromáticos, los hidrocarburos aromáticos, despide un fuerte olor debido a que su estructura química contiene un anillo de benceno, que está compuesto por grupos de seis carbonos e hidrógeno unidos en forma de anillo. No todas las sustancias con un anillo de benceno son aromáticas. No obstante, la interacción del anillo de benceno con otros componentes estructurales, como cadenas de hidrocarburos, tiende a emitir olores agradables de suaves a moderados. La naftalina es un ejemplo de hidrocarburo y es la responsable del olor de las bolas que se colocan en la ropa contra las polillas.

Fisiología

El olor es una consecuencia parcial del aparato sensorial que se usa para detectarlo. Sin una nariz, un "olor" es solo un grupo de moléculas circulando por un vector. El carbono, junto con el hidrógeno, es uno de los componentes básicos de la materia orgánica. El carbono es conocido por tener una fuerte afinidad por los átomos de hidrógeno y oxígeno, por lo cual es visto en muchas moléculas grandes y complejas. La afinidad del carbón por estas moléculas explica su tendencia a estimular los receptores olfativos, que son quimiorreceptores que responden a moléculas complejas.

Biología evolutiva

Parte de la razón por la cual el sentido olfativo es desencadenado por los compuestos de carbono es explicada por la evolución. Todos los animales necesitan alimentarse de materia orgánica para sobrevivir. Todas las materias vivientes contienen carbono. Los seres humanos y otros animales desarrollaron su sentido olfativo parcialmente para rastrear la comida. Dado que literalmente toda la comida contiene carbono, todos los animales tienen la ventaja evolutiva de tener receptores que detectan este átomo en cantidades traza e identificarlo como positivo.

Factores físicos

La aplicación de las condiciones físicas como el calor o el frío a los compuestos de carbono puede causar que éstos emitan olores potentes. Muchos compuestos de carbono emiten olores fuertes cuando se exponen al calor, lo que hace que un bistec en el refrigerador no huela tan fuerte como en la parrilla. Aunque las altas temperaturas en realidad no cambian la estructura química de los compuestos de carbono, hacen que se liberen en el aire, lo que causa que huelan mucho más fuerte de lo que lo harían de otro modo. Las temperaturas extremadamente frías tienen el efecto opuesto.

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