Las computadoras analógicas versus las computadoras digitales

Escrito por edwin thomas | Traducido por contributing writer
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Las computadoras analógicas versus las computadoras digitales
La computación digital moderna es considerada por muchos como el remplazo de la analógica. (Christopher Robbins/Photodisc/Getty Images)

La computación analógica es la forma más antigua de computación, siendo las computadoras analógicas más primitivas descubiertas en el año 100 a.C.. La computación digital moderna es considerada por muchos como el remplazo de la analógica, y en gran parte así es, pero no por mera superioridad. La computación analógica electrónica es en realidad mejor para ciertas aplicaciones particulares y continúa siendo investigada en la actualidad.

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¿Qué es lo análogo?

Las computadoras analógicas usan propiedades físicas continuas para los cálculos. Una cinta magnética analógica, por ejemplo, manipula el magnetismo para grabar los sonidos. La impresión magnética sobre la cinta es una analogía directa del sonido y es leída por un lector. Una computadora analógica usa propiedades físicas de la misma manera. Estas computadoras se han construido siguiendo principios eléctricos, ópticos, hidráulicos y mecánicos.

Computadoras análogas eléctricas

Una computadora electrónica analógica es diferente a una computadora digital en relación a cómo emplea la electricidad. Las computadoras digitales usan la electricidad para crear un código binario, mientras que una computadora electrónica analógica usa las propiedades de la electricidad para remplazar las características mecánicas de los diseños previos de las computadoras analógicas. Por ejemplo, el voltaje es similar a la presión del agua y los amperios al flujo total del agua, así que estas propiedades se pueden usar para transformar un diseño hidráulico en uno electrónico. Un ejemplo fácil de comprender es la diferencia entre cómo se codifican los datos en un CD y en un disco de vinilo. El CD es digital, codificado con un patrón que simula el código binario, el que es leído por un láser y convertido en datos útiles. El disco de vinilo, en cambio, es una versión análoga directa de los datos en sí.

Fortalezas de las computadoras análogas

Dado que las computadoras análogas no tienen que codificar y decodificar datos en binario y, en cambio, usan las propiedades físicas de la electricidad directamente, las funciones que pueden realizar se hacen a una fracción de la velocidad de la luz y, por lo tanto, son mucho más rápidas que lo que incluso puede ser la supercomputadora más veloz. Los cálculos que para una computadora digital son muy difíciles pueden hacerse a gran velocidad con una computadora eléctrica analógica.

Debilidades de las computadoras analógicas

El problema con las computadoras análogas deriva del mismo fenómeno eléctrico sobre el que se basa la computadora. Del mismo modo en que una computadora digital es más lenta porque tiene que procesar el código binario para realizar una tarea, las computadoras analógicas padecen de problemas eléctricos y limitaciones como el piso del ruido de sus señales, la naturaleza finita de la carga de un electrón, los efectos parasitarios microelectrónicos, problemas de temperatura y no linealidades cronológicas. Es más simple considerar la computación analógica como una mejora de las formas analógicas del pasado, pero que aún sufren los problemas análogos de la computación hidráulica y la mecánica.

Computadoras análogas actuales

Si bien el modelo digital domina abrumadoramente en la computación de hoy, los analógicos son una curiosidad para investigar precisamente porque, en teoría, son mucho más veloces para tareas particulares. Tanto la Universidad de Indiana como en la Universidad de Harvard continúan investigando las aplicaciones de la computación analógica.

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