Cultura y ciencia

El concepto de cadena alimenticia y red trófica

Escrito por elizabeth jennings | Traducido por alejandra medina
El concepto de cadena alimenticia y red trófica

Los animales son consumidores porque se alimentan de otros organismos para obtener nutrientes.

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Las cadenas alimenticias y las redes tróficas se conceptualizan de acuerdo con la forma en que cada ser viviente obtiene los nutrientes que necesita para sobrevivir. Las cadenas siempre comienzan en las plantas y terminan en los animales, mientras que las redes en realidad no tienen comienzos o finales, en lugar de eso muestran las interconexiones de todos los organismos. Cada concepto se describe en términos de lo que cada organismo come y cómo se pasan los niveles de energía al siguiente nivel, mientras se mantiene el equilibrio en todos los niveles.

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Niveles tróficos

La clasificación de cada organismo en los niveles tróficos es un elemento importante en el concepto de las cadenas alimenticias y redes tróficas. Las plantas están en un nivel trófico y son productoras porque pueden producir su propia comida (por medio de la energía de la luz solar, combinada con agua y dióxido de carbono). Los animales son consumidores porque dependen de otros organismos para obtener nutrientes, y las bacterias y hongos son saprofitos porque se alimentan de la materia descompuesta. Cada nivel trófico depende del otro para sobrevivir. Las plantas dependen de los saprofitos para colocar sus nutrientes de vuelta en la tierra, los consumidores dependen de las plantas (o de otros animales) para alimentarse, y los saprofitos dependen de animales muertos para comer.

Tipos de consumidores

Por otro lado la clasificación de los consumidores es otro elemento importante en el concepto de las cadenas alimenticias y redes tróficas. Los herbívoros consumen plantas únicamente. Los consumidores secundarios son los carnívoros que se alimentan de herbívoros, y los consumidores terciarios son los carnívoros que se alimentan de otros carnívoros. Los omnívoros se alimentan tanto de plantas como de animales. Esto es importante, porque sin los diferentes tipos de consumidores, no se podría lograr el equilibrio de la cadena alimenticia. Por ejemplo, si todos los consumidores comieran sólo plantas, pronto no habría plantas, lo que significa que todos los consumidores estarían hambrientos. Si todos lo consumidores comieran sólo animales, pronto no quedarían más. Al haber diferentes consumidores con necesidades ligeramente diferentes de fuentes de alimentos, existe menos competencia, y así cada uno puede sobrevivir.

Transferencia de energía

La transferencia de energía es un componente esencial para estos conceptos. Cuando un nivel trófico consume otro, la energía del nivel consumido se transfiere al siguiente. Sin embargo, la transferencia de energía no es eficiente. De hecho, sólo cerca del 10 por ciento de la energía disponible en un nivel en realidad se pasa al siguiente. Eso significa que se necesita un nivel masivo de vida en la base para poder mantener las formas de vida en el punto más alto. Por ejemplo, si un grupo de ciertas plantas producen 100.000 calorías, sólo 1.000 calorías serán transferidas a los consumidores de esas plantas. Esto es en parte porque no todas las plantas o animales se consumen en cada nivel trófico, tampoco todos los elementos, como los picos, caparazones, ciertas raíces, hojas y frutas venenosas.

Redes tróficas

Las redes tróficas y cadenas alimenticias funcionan bajo los mismos conceptos, excepto porque las redes tróficas se construyen con las cadenas alimenticias. La mayoría de las cadenas alimenticias sólo tienen cuatro o cinco uniones. Conforme cada unión transfiere cada vez menos energía, se vuelve más difícil mantener la vida. Sin embargo, en raras ocasiones una planta o animal será parte de una sola cadena alimenticia, ya que los animales pueden consumir múltiples plantas y/o animales para sobrevivir. Por ejemplo, las jirafas comen un arbusto en particular, las cuales, a cambio, son devoradas por los leones. Ese arbusto sirve de alimento para otros animales además de las jirafas y dependen de los saprofitos para dar nutrientes. Las jirafas comen más que sólo arbustos, y los leones comen más que sólo jirafas. Eso hace que cada unión sea parte de más de una sola cadena alimenticia. Cuando esas uniones se interconectan, se llama red trófica.

Interdependencia

El concepto de cadenas alimenticias y redes tróficas depende de las relaciones interdependientes entre plantas y animales. Si el león se extingue, por ejemplo, se elimina de sus cadenas alimenticias y red trófica. Pronto, habrás más jirafas, que comen cada vez más árboles, que pronto serán escasos. Cuando eso ocurra, otros organismos que dependen de ellos también lo serán. Los humanos también son parte de las cadenas alimenticias y redes tróficas. La gente necesita plantas y animales para sobrevivir, justo como los otros consumidores omnívoros, y ciertos organismos, como bacterias en particular y animales domésticos, necesitan a los humanos para sobrevivir. Como cualquier otro animal, los humanos dependen de los saprofitos para deshacerse de la materia muerta. Sin embargo, si un consumidor se vuelve muy dominante (al usar una cantidad desproporcionada de recursos) otras plantas y animales reducen en número. Los humanos son un buen ejemplo de esto; conforme dominan los recursos del planeta, más y más animales pueden extinguirse.

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