Corriente continua y alterna para la distribución

Escrito por chris burke | Traducido por mike tazenda
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Corriente continua y alterna para la distribución
La corriente alterna retiene su nivel de energía en distancias más largas en comparación con la corriente continua. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

Tanto la corriente alterna (CA) como la continua (CC) son dos tipos de sistema de distribución de energía eléctrica. Los propulsores de cada sistema compitieron en la famosa "Batalla de las Corrientes" a fines del siglo XIX para determinar qué tipo de corriente dominaría el mercado estadounidense. Aunque ambos tipos de corriente aún se usan para distintas funciones, la corriente alterna ha demostrado ser el mejor sistema para la distribución generalizada a través de todo el país.

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Corriente continua

Thomas Edison inventó la corriente continua a fines del siglo XIX. La corriente continua envía electrones en una única dirección, que es la razón por la cual Edison la llamó corriente continua. Aunque la corriente continua ya no se usa para la generación de potencia a largas distancias, aún tiene varios usos. Las baterías operan con corriente continua, ya que los electrones que aportan la energía fluyen en una sola dirección. Muchos tipos de artefactos electrónicos, como las computadoras, usan corriente continua y requieren de un adaptador especial de CA a CC para usar la electricidad de los enchufes comunes.

Corriente alterna

El científico Nicola Tesla inventó la corriente alterna, y un hombre llamado George Westinghouse la popularizó en los Estados Unidos. A diferencia de la corriente continua, la corriente alterna envía a los electrones en ambas direcciones. Los electrones alternan entre ir hacia un sentido y luego el otro, que es la razón por la que esta corriente recibe el nombre de alterna. En la CA, los electrones no viajan distancias significativas, y como resultado, se pierde muy poca energía debido a la fricción.

Distancia

Una de las principales razones de por qué la CA es mejor que la CC es que en las distancias, la CA viaja sin perder cantidades apreciables de energía. Una línea de CC tiene un rango máximo de aproximadamente media milla (800 metros) de modo que para usar corriente continua en tu casa necesitarías de una estación a media milla de distancia de tu casa. La corriente alterna, por otra parte, puede enviar energía a cientos de millas porque los electrones en sí viajan sólo una distancia muy pequeña antes de transferirle su energía a otros electrones. Ésto expande ampliamente el rango efectivo de la electricidad.

Costos

La corriente alterna es más económica en muchos niveles que la corriente continua. Primero, la CA tiene menos pérdidas de energía, lo cual implica que se debe producir menos energía de forma genera. En segundo lugar, a diferencia de la CC, que requiere de cables de cobre de muy alta calidad para poder transmitirse de manera efectiva, la CA puede usar cables más económicos porque la pérdida de potencia no es un problema tan grave. Por último, la CA requiere de menos inversión en infraestructura porque se necesitan de menos estaciones de energía para transmitir la electricidad.

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