Cuáles son los beneficios del uso del maíz como fuente de combustible

Escrito por contributing writer | Traducido por enrique pereira vivas
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Cuáles son los beneficios del uso del maíz como fuente de combustible
El maíz tiene potencial como una fuente de combustible alternativa y neutra para el medio ambiente. (Image by Flickr.com, courtesy of darwin Bell)

Como una fuente de combustible alternativo, el maíz es una opción viable que se puede utilizar de diferentes maneras, incluyendo la quema de la cáscara de maíz o su utilización para hacer etanol. El maíz es neutral para el medio ambiente y no contamina el suelo o las aguas subterráneas, por lo que es un bien deseable en el mercado energético en la actualidad.

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Etanol

El maíz puede ser utilizado para hacer etanol (un combustible de alcohol) y se utiliza más comúnmente en la mezcla con la gasolina. Una mezcla de 85 por ciento de etanol y 15 por ciento de gasolina se llama "E85" y se utiliza para los vehículos ligeros. El Departamento de Energía de EE.UU. ha comenzado iniciativas para ayudar a expandir la producción de etanol y ayudar a aliviar la dependencia del petróleo importado.

Cuáles son los beneficios del uso del maíz como fuente de combustible
El maíz puede ser utilizado para producir etanol para los vehículos de combustible flexible. (Image by Flickr.com, courtesy of Amanda)

Vehículos de combustible flexible

Algunos de los primeros vehículos fueron alimentados por alcohol, incluyendo el primer automóvil de Henry Ford. La crisis del petróleo de la década de 1970 vio un renacimiento del etanol; en la década de 1990, el número de vehículos de combustible flexible aumentó de 400 en 1995 a más de 200.000 en 1999. La mayoría de los vehículos que funcionan con etanol están en el Medio Oeste, cerca de los estados productores de maíz como fuente de combustible como Iowa, Nebraska e Illinois.

Hornos para la quema del maíz

Otro uso del maíz como combustible alternativo está en los hornos y calderas de la quema de maíz. Un sistema de quema de maíz se puede configurar para proporcionar agua caliente, una baja o alta presión de vapor, o ser usado con una turbina para producir electricidad. Los hornos de quema de maíz se establecen con una instalación de almacenamiento, un sistema de administración y una cámara de combustión junto con el horno o caldera.

Costos

El uso de los hornos de maíz como combustible pueden reducir los costos de energía para los usuarios cuando un maíz amarillo se puede comprar en US$2,70, lo que sería el equivalente a la compra de gas propano en US$0,65 por galón (3,78 l). La quema de maíz para la calefacción también es económica costando US$16,00 por millón de BTU (unidades térmicas británicas, por sus siglas en inglés) en comparación con los US$31,74 por millón de BTU para el aceite combustible estándar.

Ventajas

El maíz sin cáscara es uno de los combustibles de combustión más limpios; éste produce pocas partículas y nada de monóxido de carbono. El maíz tiene solamente una estación para crecer, por lo que es un recurso fácilmente renovable dependiendo solamente de las condiciones meteorológicas. Si el maíz se derrama en el suelo, éste no daña el medio ambiente ni contamina la capa freática.

Impacto

La demanda del etanol y de otros combustibles alternativos ha creado oportunidades de crecimiento para muchas comunidades rurales, especialmente en las regiones productoras de maíz como el norte de Iowa. Una planta en Iowa procesa casi 1 millón de toneladas de maíz en aproximadamente 3 millones de galones (11.340.000 l) de etanol cada mes.

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