Educación y ciencia

¿Cuáles son las causas del relámpago y el trueno en las tormentas eléctricas?

Escrito por cee donohue | Traducido por jorge escobar
¿Cuáles son las causas del relámpago y el trueno en las tormentas eléctricas?

La luz viaja más rápido que el sonido, razón por la cual vemos el rayo antes de oír el trueno.

George Marks/Retrofile/Getty Images

A algunos nos encantan las tormentas eléctricas y algunos no, pero el poder detrás de trueno y el relámpago es innegable. El trueno es causado por un relámpago y se oye justo después de que éste se ve. El relámpago tiene el poder de destruir viviendas y propiedades, pero también fue clave en la invención de la electricidad.

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La chispa

El relámpago es una enorme chispa creada por una descarga eléctrica. Para que el relámpago se produzca, un complejo de nubes debe contener cristales de hielo y granizo. Una corriente ascendente empuja los cristales a la parte superior de la nube, creando una carga positiva. Una corriente descendente empuja el granizo al la parte inferior de la nube, creando una carga negativa. La superficie de la tierra tiene una carga positiva y durante una tormenta, cuando la carga negativa en la parte inferior del complejo de nubes es suficientemente grande y se encuentra con la carga positiva de la tierra, se crea un líder escalonado.

El líder escalonado

La carga positiva de la tierra atrae el líder escalonado, y una carga positiva de electricidad se mueve por el aire. Una fuerte corriente eléctrica atrae la carga positiva hacia las nubes, lo que se llama el "carrera de retroceso", y esa carrera es lo que se ve como un relámpago. El relámpago equilibra la acumulación de carga eléctrica entre las nubes y el suelo.

Trueno

Cuando el relámpago cae, su golpe puede calentar el aire de 15.000 a 60.000 grados Fahrenheit (de 8.315,6 a 33.316 ºC). Este calor extremo provoca la expansión del aire y un aumento dramático de la temperatura, luego el aire se enfría rápidamente. El impacto de la expansión crea una explosiva onda de sonido que conocemos como el trueno. Si ves el relámpago, pero no oyes el trueno, significa que el relámpago ocurrió tan lejos que las ondas sonoras no te alcanzan.

La luz viaja más rápido que el sonido

Ves el relámpago antes oír el trueno porque la luz viaja más rápido que el sonido. De hecho, la luz viaja a casi un millón de veces la velocidad del sonido. Puedes calcular la distancia en millas a la que estás del rayo contando a los segundos entre el relámpago y el trueno y dividiéndolos por cinco (y puedes calcular la distancia en kilómetros a la que estás del rayo contando a los segundos entre el relámpago y el trueno y multiplicándolos por tres). Cuanto mayor sea la cantidad de tiempo en el medio, más lejos estará el relámpago. Cuando escuches un ruidoso estruendo del trueno, significa que el relámpago está más cerca; Cuando escuches un trueno que retumba, no te preocupes, está muy lejos.

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