¿Cuáles son las causas de eclipses lunares y solares?

Escrito por julia drake | Traducido por mariana perez
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¿Cuáles son las causas de eclipses lunares y solares?
La fotósfera del sol, o centro brillante, es bloqueada durante un eclipse solar. (Ablestock.com/AbleStock.com/Getty Images)

Durante miles de años, los eclipses solares y lunares han cautivado a los seres humanos. Las diferentes culturas de todo el mundo han tratado de entender los acontecimientos celestes que ocurren en el cielo a través de la creación de historias y rituales. Hoy en día, los científicos tienen una idea más sólida sobre los factores astronómicos que ocasionan los eclipses. Los eclipses solares y lunares se producen debido a los cambios de posición de la Tierra, el sol y la luna en relación unos con otros.

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Creencias antiguas

Las culturas antiguas tenían diferentes creencias sobre las causas de los eclipses solares y lunares. Para muchas, los eclipses eran sucesos celestes temerosos que llevaban portentos del mal. Los antiguos chinos creían que un dragón devoraba el sol durante un eclipse solar. Creencias similares de monstruos tragando el sol existían entre los pueblos nativos de África, Asia, Europa y nativos americanos. En un intento por ahuyentar al dragón o monstruo, los pueblos antiguos se reunían para gritar o golpear instrumentos para crear ruidos fuertes. Entre los antiguos griegos, chinos, mayas y pueblos árabes, las leyendas vinculaban los eclipses lunares a los terremotos, plagas y otras catástrofes.

Eclipses solares

Un eclipse solar ocurre cuando la luna, el sol y la Tierra están alineados durante una fase de luna nueva. La luna pasa entre la Tierra y el sol, lo que provoca que la luna cubra total o parcialmente el sol. En un eclipse total de sol, la luna cubre completamente la superficie brillante del sol, dejando la corona, o área blanca exterior del sol, visible a simple vista. Los eclipses solares anulares se producen cuando la luna se ve más pequeña que el sol y por lo tanto no llega a cubrir todo el disco solar. Este eclipse provoca un anillo brillante de sol que permanece visible alrededor de la luna. Las distancias variables de la luna desde la Tierra causan diferentes tipos de eclipses solares. Cuando la luna está más cerca de la Tierra, tiene una mayor posibilidad de cubrir totalmente el sol que cuando está más lejos.

Eclipses lunares

Un eclipse lunar ocurre cuando la Tierra pasa entre el Sol y la Luna durante la fase de luna llena. La luna entra en la sombra de la Tierra, que se compone de dos partes: la umbra, o sombra interior y oscura, y la penumbra, o la sombra exterior y borrosa. Algo de luz solar llega alrededor de la Tierra, y nuestra atmósfera dobla, o refracta, la luz. Esta refracción de luz da a la superficie de la luna un color rojizo o tinte cobrizo. Los eclipses lunares totales ocurren cuando la luna entra por completo en la umbra de la Tierra, mientras que los eclipses lunares parciales se refieren a cuando la luna entra parcialmente a la umbra de la Tierra. Un eclipse lunar penumbral ocurre cuando la luna entra sólo en la penumbra de la Tierra.

Frecuencia

La órbita de la luna está inclinada o en ángulo, a la de la tierra, por lo que la luna rara vez está alineada con el sol y la Tierra. A menudo, aparece por encima o por debajo del sol en el cielo durante la luna nueva, o no pasa por la sombra de la Tierra en las lunas llenas. En raras ocasiones, sin embargo, se alinea con la Tierra y el sol durante una fase de luna llena, o nueva, para crear eclipses solares o lunares. De acuerdo con "The Cambridge Eclipse Photography Guide: How and Where to Observe and Photograph Solar and Lunar Eclipses", de Jay M. Pasachoff y Michael A. Covington, si se combinan los diferentes tipos de eclipses solares y lunares, unos siete eclipses son visibles en diferentes lugares de todo el mundo en un año determinado. Sin embargo, el total de los eclipses solares suelen aparecer aproximadamente cada 18 meses.

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