¿Cuáles son las cualidades del agua que la hacen importante para los organismos vivos?

Escrito por brian kadigan | Traducido por juliana star
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¿Cuáles son las cualidades del agua que la hacen importante para los organismos vivos?
El agua puede existir simultáneamente como sólido, líquido y gas bajo condiciones normales. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

El agua es una de las sustancias más comunes en la Tierra y es un hecho constante en la vida humana. Por lo tanto a menudo se da por sentado y se le brinda poca atención. Pero de hecho el agua es una notable sustancia con varias propiedades químicas inusuales. Estas características la han vuelto esencial para la vida en la Tierra y tal vez en otros planetas también.

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Los fundamentos

El agua es una molécula simple compuesta por dos átomos de hidrógeno y un átomo de oxígeno unidos entre sí por enlaces covalentes; es decir, los tres átomos comparten libremente sus electrones entre ellos. La forma y estructura particular de la molécula le da la habilidad de atraer electrones fácilmente, formando de este modo iones negativos. Las moléculas de agua también tienen una pequeña carga magnética, al igual que las barras magnéticas, que les permite atraerse entre sí.

De pequeñas a grandes escalas

Estas características moleculares del agua dan lugar a una serie de efectos a gran escala. En primer lugar, sus propiedades eléctricas la hacen un excelente solvente. Una amplia variedad de materiales se disuelven en el agua, lo que les permite ser transportados a muchos lugares e interactuar libremente entre sí para formar compuestos. Estas interacciones químicas son particularmente importantes dentro de las células vivientes.

Además, debido a que las moléculas del agua se atraen entre sí como lo hacen los imanes, el agua tiene una tensión superficial muy alta. Esto significa que el agua y las sustancias disueltas en ella pueden ser transportadas a grandes alturas mediante la acción capilar. Esta propiedad es crítica para la circulación de nutrientes dentro de las plantas.

Propiedades térmicas

La atracción magnética entre las moléculas del agua también permite que la energía sea almacenada en los enlaces entre las moléculas. Por lo tanto, el agua tiene una enorme capacidad para almacenar el calor y para transferirlo de un sitio a otro. Esto le proporciona la capacidad de moderar la temperatura sobre grandes áreas de la superficie de la Tierra, proporcionando ambientes relativamente estables para plantas y animales.

Además, el agua es la única sustancia que se encuentra en la Tierra en los tres estados de la materia (sólido, líquido y gaseoso) de forma natural y realiza fácilmente las transiciones entre esos estados. Cada cambio de fase involucra una transferencia de energía en forma de calor. Estas transferencias de calor tienen una gran influencia sobre el clima.

Expansión y contracción

Finalmente, el agua tiene la rara propiedad de que cuando se congela, esta se expande. La mayoría de las sustancias se condensan cuando se solidifican, pero el hielo tiene una estructura de cristal que le proporciona una baja densidad así como una inmensa fuerza. Dado que la temperatura en muchos lugares de la Tierra se eleva y disminuye de forma regular a través del punto de congelación, el agua puede fluir en agujeros y grietas y luego congelarse, lo que le sirve de palanca para separar rocas. Esto convierte al agua en una fuerza importante en la erosión, ayudando a que los materiales del suelo vuelvan a circular y creando nuevos hábitats para las formas de vida.

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