Cultura y ciencia

Cuáles son las formas que tienen las estrellas

Escrito por melissa monks | Traducido por martin miguel bortoluzzi
Cuáles son las formas que tienen las estrellas

Hoy en día con la tecnología moderna, somos libres para simplemente observar y disfrutar de las bolas ardientes de gas que iluminan el cielo nocturno.

Trifonov_Evgeniy/iStock/Getty Images

Durante miles de años, las estrellas han sido señales en el cielo, guiando a los navegantes y viajeros e incluso a los astrólogos, diciéndoles el futuro. Hoy en día con la tecnología moderna, la navegación guiada por las estrellas ya no es una necesidad y somos libres para simplemente observar y disfrutar de las bolas ardientes de gas que iluminan el cielo nocturno.

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El nacimiento de una estrella

Las estrellas se forman cuando los gases y el polvo arremolinado en el espacio llega a lo que se denomina una densidad crítica y luego colapsan hacia adentro por la gravedad. La gravedad causa fricción y las moléculas de hidrógeno comienzan a fusionarse formando helio y encienden la estrella. Una estrella se pasa un 90 por ciento de su ciclo de vida fusionando hidrógeno en helio y durante esta fase se le llama una estrella en secuencia principal.

Gigantes rojas y supergigantes

Eventualmente, una estrella quemará todo el hidrógeno en su núcleo y éste comenzará a colapsar a medida que quema cualquiera de los otros elementos remanentes. Al mismo tiempo, la capa exterior de la estrella se expandirá mientras fusiona sus últimas reservas de hidrógeno. Debido a que la capa caliente exterior está en expansión, la estrella se denomina gigante roja o supergigante para estrellas masivas. Nuestro sol, ya de 4,5 billones de años, quemará su hidrógeno y se convertirá en una gigante roja en unos 5 billones de años. Después de que la gravedad pierda el control, la capa exterior de la gigante roja se moverá lejos del núcleo, dejando lo que se conoce como una enana blanca, una estrella caliente y blanca.

La muerte de una supergigante

Algunas supergigantes se vuelven inestables a medida que la fusión en su núcleo sigue quemando otros elementos distintos del hidrógeno y explotan, causando una supernova. La explosión arroja mucho del material que compone la estrella hacia el espacio y lo que queda es una estrella muy pequeña y muy densa llamada estrella de neutrones. Las estrellas de neutrones giran muy rápidamente y algunas emiten luz y ondas de radio a medida que giran, creando lo que parece ser un impulso para los astrónomos. Estas estrellas son llamadas pulsares. Algunas supernovas explotan y colapsan sobre sí mismas creando agujeros negros.

Estrellas centellantes

Las estrellas no tienen una atmósfera, pero cuando las vemos ya sea sólo con nuestros ojos o a través de telescopios, las vemos a través de la atmósfera terrestre. La atmósfera de la Tierra está siempre en movimiento y esta perturbación refracta la luz de la estrella haciendo que parezca como si centelleara o pulsara.

Los puntos de una estrella

Cuando miras una fotografía de una estrella o cuando la miras a través de un telescopio, podría parecer que tiene cuatro puntos alineados en un eje perpendicular, como una cruz. Pero la estrella no tiene esa forma; la cruz de luz a través de una estrella es causada por la refracción de la luz en los soportes de la lente secundaria del telescopio o la cámara. Los cuatro puntos se denominan picos de difracción.

La forma de una estrella

El 31 de mayo de 2007, la primera imagen del telescopio conjunto CHARA en el Observatorio del Monte Wilson en California mostró la estrella Altair. Su forma era oblonga debido a su alta tasa de rotación. Aunque las estrellas no vienen en formas predeterminadas, la gravedad, la rotación, la proximidad a otros cuerpos celestes y la etapa a lo largo del ciclo de vida de una estrella pueden determinar la forma en la que se ven. El 2 de octubre de 2008, los científicos usaron la nave espacial de la NASA RHESSI para ver cuán redondo es el sol. Encontraron que aunque el sol es generalmente redondo, ondula y se abulta a medida que su núcleo gira y hay reacciones en su superficie. Los aspectos dinámicos de las estrellas y de todos los cuerpos celestes, implican que nunca serán constantes. Las estrellas pueden ir de nubes de gas y polvo hasta un agujero negro durante el transcurso de su evolución.

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