¿Cuáles son las funciones de las células hepáticas?

Escrito por jennn fusion | Traducido por paula santa cruz
¿Cuáles son las funciones de las células hepáticas?

Las células hepáticas mueren rápidamente al estar fuera del cuerpo.

abstract cells background image by Stasys Eidiejus from Fotolia.com

El desafío de las células hepáticas es que se sienten solas muy rápido, lo que las hace temperamentales cuando están fuera del cuerpo. "Las células hepáticas han sido notoriamente quisquillosas", cuenta a la revista Forbes la profesora de ingeniería del Instituto Tecnológico de Massachussets, Sangeeta Bhatia, M.D., en marzo de 2009. "Cuando sacas a las células hepáticas fuera del cuerpo", agrega, "éstas mueren inmediatamente y su función se pierde en cuestión de horas". Los investigadores plantean que podrían usar las células hepáticas para crear nuevos hígados para los más de 16.000 pacientes que se encuentran en la lista de espera para un trasplante hepático, para desarrollar vacunas contra la malaria y la hepatitis C y para crear mejores pruebas de toxicidad para nuevas drogas. ¡Si tan sólo estas células cooperaran!

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Hepatocitos

No es un secreto que las células hepáticas son miembros de la sociedad que saben cómo dar una fiesta y les gusta tener una gran cantidad de células de apoyo todo el tiempo a su alrededor. Los hepatocitos (también llamadas células del paréquima) son los mandamases. Estas conocidas células conforman el 70 al 80% de la masa citoplasmática del hígado y participan en la síntesis de las proteínas, el colesterol, las sales biliares, el fibrinógeno, los fosfolípidos y las glicoproteínas. En otras palabras, los hepatocitos nos aseguran la coagulación de la sangre para que no sangremos hasta morir, que la comunicación celular sea de primera calidad y que podamos transportar grasas en la sangre. Otras funciones de los hepatocitos son: la transformación de los carbohidratos (de alanina, glicerol y oxalacetato), el almacenamiento de proteínas, el comienzo de la formación y secreción de la bilis y la urea y la desintoxicación y excreción de sustancias. Gracias a estas células fundamentales, podemos luchar contra las enfermedades, producir los desechos, transportar sustancias a través del cuerpo y procesar todo, desde drogas e insecticidas hasta esteroides y contaminantes.

Células endoteliales hepáticas (CEH)

Otro tipo de células hepáticas, son las células endoteliales. Como no tienen membranas basales rígidas, estas células actúan como "carroñeras" de las células cercanas (los hepatocitos circulantes de la sangre, por ejemplo). También son principales responsables del transporte de glóbulos blancos y otros productos desde la sangre hacia el hígado y del aumento de la tolerancia inmunológica del mismo. También pueden absorber ligandos, que sirven como marcadores biológicos y aglutinantes de drogas farmacéuticas. Cuando son estimuladas, las células endoteliales secretan citoquinas, que es una forma de signo de comunicación celular.

Células de Kupffer (CK)

Las células de Kupffer están ubicadas en el revestimiento sinusoidal del hígado y contienen un cuarto de los lisosomas hepáticos. Los lisosomas digieren y se deshacen de las células muertas, las proteínas innecesarias, las bacterias y los microorganismos extraños. Cuando son estimuladas, las células de Kupffer secretan mediadores de la respuesta inmune, y pueden realizar una completa gama de funciones, desde desintegrar sustancias extrañas hasta eliminar glóbulos rojos dañados de la circulación. En cierta manera, las células de Kupffer son como guardaespaldas y asesinos que trabajan para los hepatocitos, protegiéndolos de los invasores y el rechazo celular.

Células hepáticas estrelladas (CHE)

Imagínate a las células hepáticas estrelladas como la reserva armada del hígado. La mayoría de las veces este 5 a 8 % de las células hepáticas sólo están allí en un estado inactivo "inmóvil", almacenando vitamina A y varios receptores importantes. Cuando son activadas (por un evento como una lesión), las células promueven el movimiento iónico, la producción de anticuerpos, la generación de células T "natural killers" (supresoras) y la proliferación de respuestas químicas al estrés. Los investigadores creen que las células hepáticas estrelladas tienen un rol fundamental en la liberación de tejido cicatrizal de colágeno y en la estimulación de la fibrosis hepática.

Otras células

Otras células que conviven en el hígado son las células epiteliales del conducto biliar, las células endoteliales de los vasos sanguíneos y linfáticos, las células del músculo liso de las arterias y las venas, las células nerviosas, los fibroblastos y las células inflamatorias. Esta matriz de células que trabajan juntas es lo que realmente facilita el funcionamiento del hígado. Al cooperar, pueden filtrar la sangre, almacenar vitaminas y minerales, excretar toxinas dañinas, producir la bilis, transportar materiales, formar compuestos que ayuden a coagular la sangre y metabolizar carbohidratos, grasas y proteínas.

Importancia

Las funciones de las células hepáticas son muy importantes en la investigación médica de hoy en día. Actualmente, los científicos están examinando los hepatocitos trasplantados con la esperanza de encontrar un camino para reparar, eliminar los desechos y reproducir las células de un hígado dañado, lo que evitaría la necesidad de donantes de hígado. Los hepatocitos también son el foco de la investigación sobre la hemofilia, ya que tienen un rol fundamental en la coagulación de la sangre. También están investigando cómo la proliferación de los hepatocitos y las células estrelladas puede contribuir a la inflamación, la fibrosis e incluso el cáncer. Las células endoteliales están siendo estudiadas para buscar formas de tratar las lesiones hepáticas con drogas farmacéuticas. Las células endoteliales también promueven la formación temprana del páncreas y el hígado, por lo que desentrañar el misterio de cómo trabajan juntas estas células para crear un nuevo órgano responderá muchas preguntas en los años que vendrán.

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