¿Cuáles son los mayores usos del helio?

Escrito por michael brent | Traducido por francisco langner
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¿Cuáles son los mayores usos del helio?
Hacer globos más ligeros que el aire es tan sólo uno de los usos del helio. (Dynamic Graphics/Creatas/Getty Images)

El helio es un elemento químico conocido por su símbolo He en la tabla periódica. Es el segundo elemento más abundante después del hidrógeno, el helio tiene un gran número de propiedades únicas que permiten su uso en diferentes áreas, desde usos científicos a industriales y recreativos.

Hechos del helio

El helio es un gas extremadamente ligero que no tiene sabor ni olor. Es el menos reactivo de todos los elementos, el helio es inerte, y no causará reacciones químicas con cualquier otro elemento. Su estabilidad significa que no es dañino para el humano y cualquier otro ser vivo. El helio tiene el punto de fusión más bajo que cualquier otro elemento y con un punto de ebullición que está cerca del cero absoluto. Además, el helio es único entre los elementos por que no se solidifica, quedándose en un estado líquido hasta el cero absoluto bajo una presión normal.

Más ligero que el aire

El helio es tan ligero que pesa menos que el oxigeno. Y es por eso que un globo inflado con helio flotará. De hecho, el uso más conocido comúnmente es inflar globos en fiestas y eventos. El helio también se usa para levitar dirigibles sobre estadios en eventos de deportes. Aunque el hidrógeno proporciona un efecto más fuerte de flotación, el hidrógeno (a diferencia del helio) es inflamable, y no se usa más para aeronaves. Un uso divertido del helio viene de su efecto en la voz humana cuando se inhala, causa que el timbre se vuelva más agudo y chillante.

Enfriamiento

En su estado líquido, el helio es una de las sustancias más frías de la tierra, con un punto de ebullición de -452 grados Fahrenheit (-273,33°C) (el cero absoluto es de -459 grados Fahrenheit -273,0°C). Por esta razón, el helio se utiliza como agente de enfriamiento en una variedad de aplicaciones. Por ejemplo, el helio se utiliza para enfriar los imanes superconductores en los escáneres MRI y también enfría los imanes en el Tevatron, un acelerador de partículas en un centro de investigación de Illinois. El helio también se utiliza para enfriar los reactores nucleares, en congelación criogénica y en cualquier tipo de investigación científica.

Usos variados

El helio se utiliza en la producción de combustible para los cohetes al condensar el hidrógeno y el oxígeno. Cuando se añade a los tanques de oxígeno, el helio ayuda a los buceadores a respirar más eficientemente en profundidades. Los láseres de helio-neón se pueden utilizar para hacer códigos de barras. El helio es también eficaz en la detección de fugas de alto vacío o equipos de alta presión, así como detección de fugas en aviones y buques de navegación marítima. La inacción del helio permite su utilización como gas de protección, y que se usa en soldadura de arco para proteger materiales que pudieran estar contaminados por el aire durante el proceso de soldadura. El helio se utiliza como gas de protección en el cultivo de cristales de silicio y de germanio, así como en la producción de circonio y titanio, también se utiliza para determinar la edad de las rocas que contienen uranio y torio.

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