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¿Cuáles son los métodos para identificar organismos vivientes?

Escrito por steve johnson | Traducido por pau epel
¿Cuáles son los métodos para identificar organismos vivientes?

Algunos tipos de organismos pequeños sólo pueden identificarse mediante el escrutinio con microscopio

Chad Baker/Photodisc/Getty Images

La clasificación de cada organismo viviente en el planeta es una tarea importante, pero increíblemente difícil, para los biólogos. Debido al amplio rango de tipos de organismos vivos, los científicos han creado varias maneras de identificar cada uno de ellos. A través de estos procesos se pueden crear sistemas más organizados, más nombres y árboles genealógicos más precisos.

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Identificación general

Los organismos vivos del planeta se categorizan en seis reinos: animal, vegetal, arqueobacterias, eubacterias, hongos y protistos. Cada reino tiene diferentes características físicas y biológicas. Cuando empiezas a identificar un organismo, conocer a qué reino pertenece es el primer paso para identificar la especie concreta. Los animales y plantas son fácilmente identificables por sus características físicas, pero las arqueobacterias y eubacterias sólo pueden identificarse mediante el escrutinio con microscopio. Algunos hongos parecen plantas, pero un hongo no puede producir su propio alimento. Los protistos, por otro lado, son todos los organismos vivos que no pertenecen a los otros cinco reinos.

Clave dicotómica

Una clave dicotómica es una herramienta muy usada por los biólogos y otros naturalistas para categorizar un organismo desconocido. Esta "clave" consiste en una serie de preguntas o afirmaciones acerca de una característica específica del organismo. Una vez se formula una pregunta, lleva a otra. A través de estas series de preguntas se puede identificar el organismo desconocido. Las claves dicotómicas generalmente identifican organismos grandes, tales como plantas y animales, ya que sus características se pueden ver a simple vista. Identificar organismos más pequeños requiere una aproximación más científica.

Tinción de Gram

La tinción de Gram es el proceso más común empleado para identificar un organismo bacterial. Las bacterias son extremadamente pequeñas en tamaño, por lo que la única manera de identificarlas es con un microscopio. La tinción de Gram es ideal para especímenes jóvenes, que se pueden teñir más fácilmente que las bacterias completamente desarrolladas. La tinción de Gram consiste en exponer la pared celular de la bacteria a dos tipos de manchas: una violeta y una roja. Aquella bacteria con paredes celulares gruesas es conocida como bacteria positiva de Gram, ya que retiene la primera mancha y no absorbe la segunda, mientras que una bacteria negativa de Gram tiene una pared celular más delgada y absorbe ambas tinturas. Las bacterias positivas de Gram son violeta, mientras que las negativas son rosadas.

Biología molecular

Gracias al desarrollo de la tecnología, los biólogos pueden estudiar las estructuras moleculares de los organismos vivientes más pequeños, identificando cada organismo de una manera más empírica y científica. Los biólogos moleculares estudian el ADN de una bacteria y lo comparan a otro tipo de ADN en busca de coincidencias. Como el ADN es el "manual biológico" de todo organismo viviente, y es único para cada tipo de organismo, identificarlo puede hacerse de modo muy específico y sencillo.

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