¿Cuáles son las principales características utilizadas para clasificar estrellas?

Escrito por chris ciolli | Traducido por blas isaguirres
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¿Cuáles son las principales características utilizadas para clasificar estrellas?
El color de una estrella depende de su temperatura. (Thinkstock Images/Comstock/Getty Images)

Nadie sabe cuántas estrellas existen, pero hay estimaciones aproximadas de National Geographic que caen en los miles de miles de millones para el universo de la Tierra por sí solo. Aunque incluso en la noche más despejada y oscura solamente son visibles alrededor de 3.000 estrellas a simple vista, estas siguen fascinando a los habitantes humanos de la Tierra. Compuestas principalmente por gas y plasma, las estrellas producen luz, calor, rayos ultravioleta, rayos X y otras formas de radiación. Los científicos usan el color, el tamaño, el brillo y la edad de las estrellas para clasificarlas en grupos.

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Color

Las estrellas del cielo son de diferentes colores debido a que sus temperaturas no son las mismas. Por ejemplo, las estrellas de color blanco o azul se clasifican como estrellas calientes, y las naranjas o rojas se clasifican como estrellas frías. Los científicos a veces usan filtros azules, verdes y rojos para determinar el índice de color de una estrella.

Tamaño

Las estrellas existen en muchos tamaños diferentes. Las más grandes, con un radio mil veces mayor que el del Sol, se clasifican como supergigantes. Las estrellas más pequeñas se clasifican como enanas. Las estrellas binarias son dos estrellas que giran una alrededor de la otra. Los astrónomos usan las ecuaciones de Kepler para determinar la masa de ambas estrellas.

Brillo

El brillo de las estrellas, o su luminosidad, está determinada por la cantidad de energía que emiten y por la distancia que las separa de la Tierra. La luminosidad se mide en magnitudes, que son medidas del brillo de los objetos celestes, y se divide en brillo aparente (el brillo de la estrella visto desde la Tierra) y brillo absoluto, o el verdadero brillo de una estrella.

Edad

Las estrellas también se clasifican en función de su edad o del momento del ciclo de vida en el que se encuentren. Las estrellas más jóvenes en etapas iniciales se llaman protoestrellas. El sol está en una etapa secundaria o intermedia y se clasifica como una estrella de secuencia principal. Cuando las estrellas llegan al final de su ciclo de vida, estas aumentan de tamaño y se convierten en gigantes rojas. Después de la fase de gigantes rojas, las estrellas eliminan sus capas exteriores para hacerse pequeñas y densas, y se convierten en enanas blancas. Cuando las estrellas se vuelven completamente oscuras y no producen energía, estas se clasifican como enanas negras.

Otras clasificaciones

Algunas estrellas inusuales no envejecen como las otras. En vez de eso explotan y son conocidas como supernovas. Las supernovas dejan tras de sí un pequeño núcleo que con el tiempo se clasifica como una estrella de neutrones, si es pequeño en tamaño, o un agujero negro si es significativamente más grande.

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