¿Cuáles son los principales gases atmosféricos que absorben calor?

Escrito por scott johnson | Traducido por mike tazenda
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¿Cuáles son los principales gases atmosféricos que absorben calor?
La mayoría de las emisiones de dióxido de carbono causadas por el hombre provienen de la quema de combustibles fósiles. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

Los gases de efecto invernadero son gases atmosféricos que absorben calor y luego lo reirradian. El proceso continuo de absorción y radiación crea un ciclo que retiene el calor en la atmósfera, que se llama efecto invernadero. La actividad humana ha resultado en un incremento de los niveles de gases de efecto invernadero en la atmósfera, lo cual desemboca en un mayor efecto invernadero. Este último está causando una tendencia de calentamiento global que transforma a los ecosistemas de todo el mundo. Los gases de efecto invernadero incluyen al dióxido de carbono, el vapor de agua, el metano y el óxido nitroso.

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Dióxido de carbono

Las emisiones humanas de dióxido de carbono son la principal causa del calentamiento global. Aproximadamente dos tercios de las emisiones humanas de este gas provienen de la quema de combustibles fósiles, y el tercio restante proviene de la deforestación. El carbono se almacena en las plantas y árboles de los bosques. Los combustibles fósiles se crean principalmente por la descomposición anaeróbica de materia vegetal enterrada, a veces durante el curso de millones de años. Cuando se queman los combustibles fósiles y se destruyen los bosques, el carbono almacenado se libera a la atmósfera en forma de dióxido de carbono. En 2011, los niveles de dióxido de carbono atmosféricos estaban aproximadamente un 35% por encima de lo normal, y continúan elevándose hoy en día.

Vapor de agua

El vapor de agua es el gas de efecto invernadero más común, y el único con un gran efecto general sobre la retención de calor en la atmósfera. Debido al aumento del efecto invernadero, los niveles de vapor de agua se elevan debido a un ciclo de realimentación. Las condiciones de clima más cálido incrementan la evaporación del agua, y la atmósfera más caliente es capaz de retener una mayor cantidad de vapor de agua. Por lo tanto, cuando las emisiones de gases de efecto invernadero causadas por la actividad humana provocan el calentamiento atmosférico, el incremento de los niveles de vapor de agua es un efecto secundario. Estos niveles de vapor más altos atrapan a su vez más calor, creando un circuito que se retroalimenta.

Metano

El metano, el principal componente del gas natural, es un potente gas invernadero que atrapa 20 veces más calor que el dióxido de carbono. Las emisiones atmosféricas de metano ocurren durante la extracción de gas natural, la minería de carbón y otros procesos industriales. El sistema digestivo del ganado produce aproximadamente un 35% de metano de las emisiones provocadas por las actividades humanas. Algunos científicos predicen que la tendencia de calentamiento derretirá el hielo ártico, resultando en una enorme liberación de metano, lo cual retroalimentará el ciclo que acelera el calentamiento global.

Óxido nitroso

El óxido nitroso existe en una concentración atmosférica mucho menor respecto de los otros gases, pero es un gas de efecto invernadero muy poderoso, atrapando aproximadamente 300 veces más calor que el dióxido de carbono. Las emisiones por la actividad humana del óxido nitroso se producen principalmente del sector de agricultura. Los fertilizantes ricos en nitrógeno llegan a las capas de acuíferos y ríos, y luego se descomponen para producir nitrógeno atmosférico, con óxido nitroso como un subproducto. Las emisiones de óxido nitroso provocadas por la actividad humana aportan a entre un 6 y 10% del incremento en el efecto invernadero.

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