¿Cuáles son los usos del elemento americio?

Escrito por eric moll | Traducido por mike tazenda
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¿Cuáles son los usos del elemento americio?
Muchos detectores de humo contienen americio. (Jupiterimages/Polka Dot/Getty Images)

El americio es un elemento sintético, lo que implica que no ocurre en la naturaleza y sólo se produce artificialmente. Fue creado por primera vez en Chicago por el físico Glenn Seaborg. Su símbolo químico es Am y su número atómico, 95. Se trata de un elemento radiactivo, y la mayoría de sus usos aprovechan esta propiedad.

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Detectores de humo

El americio es usado en cantidades extremadamente pequeñas en los detectores de humo como fuente de radiación ionizante. La radiación llena una cámara de ionización dentro del detector. La radiación permite que una pequeña corriente eléctrica cruce una brecha entre dos electrodos dentro de la cámara. Las partículas de humo absorben algo de la radiación, interrumpiendo la corriente y activando la alarma.

Sondas neutrónicas

Un compuesto de americio y berilio se usa como emisor de neutrones en una sonda neutrónica, que se utiliza para medir la cantidad de agua en el suelo. Los neutrones emitidos por la sonda colisionan con los átomos de hidrógeno del agua. El hidrógeno absorbe algo de la energía de los neutrones, de modo que los neutrones reflejados se mueven más lentamente que los emitidos. Al medir los neutrones reflejados, la sonda puede dar una medida bastante adecuada del contenido de agua sin necesitar de quitar una muestra del suelo.

Producción de otros elementos

Como el americio es radiactivo y se descompone hacia otros elementos, es útil para crear otros elementos como el einstenio, el dubnio, el berkelio y el curio. La mayoría de estos otros elementos se usan con fines de investigación, pero también tienen potenciales aplicaciones propias.

Usos propuestos

El americio se ha propuesto como una potencial fuente de combustible en vuelos espaciales. La Agencia Espacial Europea está considerando el uso de americio como fuente de combustible en lugar de otras alternativas como el plutonio, debido a que es más fácil de obtener y tiene una vida media más larga.

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