Cultura y ciencia

¿Cuáles son los usos de los rayos gama?

Escrito por joshua wade | Traducido por andrés marino ruiz
¿Cuáles son los usos de los rayos gama?

Los rayos gama tienen una cantidad de aplicaciones, incluyendo la radiografía industrial.

Digital Vision./Digital Vision/Getty Images

El descubrimiento de los rayos gama es atribuido al físico francés Henri Becquerel, en 1896. Es sabido que una forma de radiación de alta frecuencia, conocida como radiación gama, causa distintos tipos de cáncer y otros problemas médicos en los humanos. Sin embargo, cuando es utilizada en un ambiente controlado, los rayos gama pueden ser aplicados en varios campos de la ciencia médica para preservar comidas, obteniendo resultados tanto beneficiosos como efectivos cuando se aplica una reducida dosis.

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Aplicaciones de tratamientos médicos

Los rayos gama ionizan el tejido vivo, lo que causa cáncer al producir radicales libres. Sin embargo, gracias a que los rayos gama matan bacterias y a las células de cáncer, han sido utilizadas para eliminar cierto tipos de cáncer. En un procedimiento controlado, los rayos gama son utilizados como "cuchillos gama", consistiendo en varios rayos gama concentrados directamente en un tumor para matar las células de cáncer, dejando al tejido cercano intacto. Los rayos gama han sido utilizados para esterilizar equipamiento, como método alternativo al uso de químicos.

Aplicación para el diagnóstico médico

Al igual que otras ondas electromagnéticas, los rayos gama pueden ser emitidos a distintas frecuencias. Como herramienta de diagnóstico, los rayos gama son emitidos en el mismo rango energético que los rayos-X. El paciente es inyectado con un isómero nuclear llamado technetium-99m, un rastreador radioactivo que emite rayos gama. Una cámara gama es utilizada para formar la imagen de la distribución del rastreador en el cuerpo, generando un plano de los rayos gama. La imagen puede ser utilizada para diagnosticar varias condiciones, desde la distribución de células cancerígenas, hasta anomalías cerebrales y cardiovasculares.

Aplicaciones industriales

Los rayos gama son utilizados en los ambientes industriales para detectar fundiciones de metales y los puntos débiles de las estructuras soldadas. En un proceso conocido como radiografía industrial, se bombardean secciones de estructuras con rayos gama que pasan de forma segura a través de los metales. El metal es observado luego por cámaras gama portátiles que muestran obscurecimientos en las regiones débiles de la estructura en una imagen fotográficas. Los rayos gama son utilizados para examinar el equipaje en los aeropuertos. Iniciada en 2002, la Iniciativa de Contenedores de Seguridad ha sido utilizada para Sistemas de Imagen de Vehículos y Contenedores que utilizan rayos gama en la misma forma que los diagnósticos médicos, tomando imágenes con rayos gama de las cargas que son introducidas y que son exportadas en Estados Unidos.

Aplicaciones en la industria alimenticia

Los rayos gama, en su forma de radionúclidos llamados cobalto 60, son utilizados para preservar la comida de la misma forma en la que el equipo médico es irradiado para esterilizarlo, lo que provoca la desaparición de las bacterias. El cobalto 60 produce reducidas cantidades de radiación gama, la cual mata bacterias, insectos y levaduras sin causar una dosis letal apra humanos. Este proceso también previene la germinación y maduración de frutas y vegetales, sin hacer ningún cambio fundamental en el contenido de la comida.

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