¿Cuántas bacterias viven en la Tierra?

Escrito por christine lehman | Traducido por claudia caceres
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¿Cuántas bacterias viven en la Tierra?
Bacteria. (bacteria 16 image by chrisharvey from Fotolia.com)

Las bacterias son los organismos más comunes y numerosos del planeta. Debido a que están tan ampliamente distribuidos y son microscópicos, contar todas las bacterias en la faz de la tierra sería una tarea imposible. La estimación de estos números, sin embargo, es factible.

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Geografía

Las bacterias se pueden encontrar viviendo en casi todos los hábitat de la faz de la tierra, a pesar de lo aparentemente inhóspito. Millones de bacterias llenan las tripas de los seres humanos y otros animales, así como también cubren la superficie de las raíces de las plantas. Las bacterias se han encontrado en las partes más profundas del océano, a siete millas (11,27 km) bajo la superficie y tan altas como 40 millas (64,37 km) en la atmósfera. Muchas especies de bacterias pueden soportar duras condiciones, incluyendo el calor extremo, frío y solución salina.

Identificación

En 1998, William Whitman y su equipo en la Universidad de Georgia estima el número de bacterias que viven en la tierra mediante el examen de los diferentes tipos de hábitat y la estimación de esos números por separado. Los tipos de hábitats incluyen organismos, agua (agua dulce y océanos) y suelos. Estos hábitats se dividieron en categorías más pequeñas cuando es necesario (como los suelos forestales en comparación con los suelos no forestales) y a menudo se hicieron conteos directos bacterianos. Cuando el conteo directo no fue posible, las estimaciones se hicieron sobre la base de la literatura publicada.

Tamaño

El número de bacterias en la tierra se estima en 5.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000. Esto es cinco millones de trillones de trillones o 5 x 10 elevado a 30.

Consideraciones

Casi todas las bacterias son organismos microscópicos. Aunque la mayoría de las bacterias sólo miden desde 0,5 a 2,0 micrómetros, algunas pueden crecer lo suficientemente grandes (600 micrómetros) como para ser observables por el ojo humano. Las bacterias son procariotas, lo que significa que no tienen células con núcleo, como las plantas y los animales. Tienen ADN, pero tiene sólo una hebra, a diferencia de las dos hebras entrelazadas que los organismos superiores poseen.

Beneficios

Mientras que las bacterias pueden causar enfermedades, una gran proporción de bacterias son beneficiosas. La flora de los intestinos de los seres humanos hace que la digestión sea posible. Las bacterias del suelo impulsan el proceso de descomposición. Independientemente de qué tan grande sea un ecosistema, si las bacterias no estuvieran presentes, se derrumbaría.

Advertencia

Este número es, obviamente, una estimación. Por ejemplo, las bacterias contadas en muestras de suelo se midieron a partir de algunas muestras representativas, pueden o no pueden ser representativas de estos tipos de suelo como un todo.

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