¿Cuánto viven las estrellas?

Escrito por jennifer claerr | Traducido por laura de alba
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¿Cuánto viven las estrellas?
Las estrellas tienen un ciclo de vida. (Jennifer Claerr)

Como las personas, las estrellas tienen un ciclo de vida. Nacen, viven y mueren. Sin embargo, al contrario de las personas, las estrellas pueden vivir por millones o incluso miles de millones de años. Existen algunas estrellas ahora en existencia que son tan viejas como el universo en sí. Las estrellas le deben sus vidas al proceso de la fusión nuclear, en la que dos átomos se combinan para formar un elemento más pesado.

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Marco de tiempo

El sol ha permanecido por aproximadamente 4,6 miles de millones de años y tiene aproximadamente 5 mil millones de años de vida todavía. Las estrellas más pequeñas, con mucha menos masa, pueden quemar por 15 mil millones de años o más. Las estrellas más grandes con mucha más masa se queman más rápidamente, algunas veces en sólo un par de millones de años.

Características

Cada estrella comienza su vida como una médula, que es una nube difusa de gas y polvo interestelar. Conforme va pasando el tiempo, la nube colapsa, creando una protoestrella. Entonces la estrella comienza a brillar, convirtiéndose en una estrella de secuencia principal. Las estrellas permanecen en la fase de secuencia principal la mayor parte de su ciclo de vida. En el núcleo de la estrella, el hidrógeno se convierte en ello a través de la fusión nuclear. Cuando el hidrógeno disponible comienza a acabarse, la estrella se contrae. Después comienza a expandirse nuevamente. La mayoría de las estrellas se convierten en una gigante roja en esta etapa. Las estrellas con menor masa se encogen en enanas blancas, después se enfrían y se convierten en estrellas enanas cafés o negras. Las estrellas con más masa, por otro lado, se convierten en supernovas.

Función

El lapso de vida de una estrella depende de su masa. Esto es debido a que las estrellas con más masa se queman a temperaturas mucho más altas, utilizando su combustible disponible a una velocidad más rápida. Las estrellas con menor masa son muy eficientes en la forma en la que queman su combustible nuclear, y por eso viven mucho más.

Beneficios

La masa del sol le da su longevidad. También le proporciona la habilidad de producir suficiente calor y luz para la vida evolucione y sobreviva en la Tierra. Si tuviera más masa, hubiera muerto más joven. Si tuviera menos masa, su lapso de vida habría sido mayor, pero podría haber dejado a la Tierra demasiado fría como para soportar la vida.

Efectos

Una estrella con una masa moderada,de aproximadamente 1,4 veces más que el sol, se convertida en una estrella neutrón como resultado de una supernova. Las estrellas con más masa, 3 veces o más que el sol, se convierten en un agujero negro después de convertirse en una supernova. Si la estrella tiene 5 o más veces masa que el sol, reacciones de fusión más pesadas tienen lugar antes de que la estrella finalmente se apague. Cuando todos los elementos dentro del núcleo, excepto el hierro, se han acabado, la estrella explota en una supernova. Éstas estrellas también se pueden convertir en estrella neutrón o en agujeros negros. En algunos casos, se pueden convertir en un pulsar.

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