¿Cómo se usa la datación radiométrica para calcular la edad de los fósiles?

Escrito por corina fiore | Traducido por patricio peters
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¿Cómo se usa la datación radiométrica para calcular la edad de los fósiles?
Existen varios isótopos radiactivos comunes que se utilizan para datar rocas, artefactos y fósiles. (fossil image by Hubert from Fotolia.com)

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Desintegración radiactiva

Muchas rocas y organismos contienen isótopos radiactivos, como el U-235 y C-14. Estos isótopos radiactivos son inestables, descomponiéndose con el tiempo a una velocidad predecible. A medida que los isótopos se descomponen, emiten partículas de su núcleo y se convierten en un isótopo diferente. El isótopo padre es el isótopo inestable original, y los isótopos descendientes son el producto estable de la descomposición. La vida media es la cantidad de tiempo que tardan la mitad de los isótopos padres en descomponerse. La descomposición se produce en una escala logarítmica. Por ejemplo, la vida media de C-14 es de 5.730 años. En los primeros 5.730 años, el organismo pierde la mitad de sus isótoposC-14. En otros 5.730 años, el organismo perderá la otra mitad de los restantes isótopos C-14. Este proceso continúa a través del tiempo, con el organismo perdiendo la mitad de los restantes isótopos C-14 cada 5.730 años.

Datación radioactiva de los fósiles

Los fósiles son recolectados con las rocas que se producen a partir de los mismos estratos. Estas muestras fueron cuidadosamente catalogadas y se analizaron con un espectrómetro de masas. El espectrómetro de masas es capaz de dar información sobre el tipo y la cantidad de isótopos que se encuentran en la roca. Los científicos encuentran el ratio entre el isótopo padre y el isótopo descendiente. Al comparar esta relación con la escala de la vida media logarítmica del isótopo padre, son capaces de encontrar la edad de la roca o fósil en cuestión.

Isótopos usados ​​para datación

Existen varios isótopos radiactivos comunes que se utilizan para datar rocas, artefactos y fósiles. El más común es U-235. El U-235 se encuentra en muchas rocas ígneas del suelo y los sedimentos. El U-235 se descompone a Pb-207 con una vida media de 704 millones de años. Debido a su larga vida media, el U-235 es el mejor isótopo radiactivo para datar, particularmente con los fósiles y las rocas más antiguos.

El C-14 es otro isótopo radiactivo que se descompone a C-12. Este isótopo se encuentra en todos los organismos vivos. Una vez que un organismo muere, el C-14 comienza a descomponerse. La vida media de C-14, sin embargo, es de sólo 5.730 años. Debido a su corta vida media, el número de isótopos C-14 en una muestra es insignificante después de alrededor de 50.000 años, por lo que es imposible de usar para datar muestras más antiguas. El C-14 se utiliza a menudo para datar los artefactos de los humanos.

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