Datos sobre los cometas en el sistema solar

Escrito por jeffrey joyner | Traducido por juliana star
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Datos sobre los cometas en el sistema solar
El cometa Halley es famoso por su brillante despliegue y retornos regulares. (Digital Vision./Digital Vision/Getty Images)

Los cometas son restos de la formación del sistema solar. Estos suelen seguir una órbita elíptica, lo que permite a los astrónomos predecir apariciones posteriores si la órbita del cometa no se altera. En la antigüedad algunas culturas veían a los cometas con temor, mientras que otras los veían con asombro. Aunque aún queda mucho por conocer acerca de los cometas, los astrónomos han aprendido ciertos datos acerca de estos visitantes periódicos del cielo nocturno.

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Los cometas desarrollan colas al aproximarse al Sol

Un cometa está compuesto de roca y hielo. En las frías condiciones del espacio el agua y los gases permanecen congelados. A medida que un cometa se aproxima al Sol el calor ocasiona que el agua y el gas se fundan. La cola es polvo y gas que son arrastrados detrás del cometa. La cola brilla cuando el Sol la ilumina, lo que la hace visible. Los vientos solares empujan la cola, por lo que siempre apunta en dirección opuesta al Sol. La cola puede ser de millones de millas de longitud.

Por qué los astrónomos no saben con certeza cuántos cometas existen

Los astrónomos creen que podría haber billones de cometas orbitando en las orillas de nuestro sistema solar en la nube de Oort. Sin embargo estos cometas pueden aproximarse al Sol solamente una vez en varios cientos o incluso varios miles de años. Los astrónomos creen que algunos tienen órbitas de hasta 30 millones de años de duración. La historia de la humanidad simplemente no es lo suficientemente larga para poseer un registro de cada cometa que podría reaparecer.

El cometa Halley tiene un periodo de retorno corto

El cometa Halley regresa cada 75 o 76 años, lo que una o posiblemente dos veces en la vida puede parecer un largo tiempo. Sin embargo los astrónomos lo consideran como un cometa de periodo corto, junto con otros cometas en el cinturón de Kuiper, que se encuentra entre Neptuno y Plutón.

No todos los cometas llevan el nombre de un humano

Nombrar cometas no era tan difícil en la primera parte del siglo XX. Las directrices de la Unión Astronómica Internacional especificaban que el astrónomo u otros individuos que descubrieran un cometa deberían asociar su nombre con él. Si la persona descubría otro cometa, un número adjunto después de su nombre revelaba cuántos cometas había descubierto anteriormente. Sin embargo, con el desarrollo de las sondas la situación se volvió un poco más complicada. Las naves espaciales de exploración no tripuladas resultaron ser muy eficientes en la búsqueda de cometas. Ahora los cometas pueden llevar el nombre de la nave que los descubrió, como WISE o SOHO.

Los cometas no duran para siempre

Cada vez que un cometa se aproxima al Sol, este pierde un poco de su agua y gases. Eventualmente no quedará material para generar una cola. En ese punto solamente permanecerá la roca, que puede continuar siguiendo la órbita del cometa como un asteroide. Los astrónomos piensan que muchos asteroides son cometas quemados.

Los cometas podrían ser los responsables de los océanos de la Tierra

Cuando la Tierra se formó su calor era tan grande que se cree que toda el agua se evaporaba. Los astrónomos tienen la teoría de que durante un periodo de intenso bombardeo los cometas trajeron hielo y agua al planeta.

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