Datos extraños sobre las estrellas de mar

Escrito por laura scott | Traducido por pei pei
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Datos extraños sobre las estrellas de mar
Pese a su belleza y aparente fragilidad, las estrellas de mar son depredadores agresivos. (Ablestock.com/AbleStock.com/Getty Images)

Mucha gente llama a estos animales simplemente estrellas de mar, pero la ciencia los reconoce de una manera muy particular entre las especies marinas. Los biólogos han cambiado el nombre de estas raras criaturas haciendo hincapié en que son equinodermos, una especie que comparte poco o nada con los peces. Hay alrededor de 2.000 tipos de estrellas de mar y ninguna de ellas tiene cerebro, ojos, corazón ni sangre. A pesar de estas deficiencias, las estrellas de mar son depredadores insaciables que de manera eficiente y agresiva, cazan a sus presas.

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Depredadores perfectos

Las estrellas de mar son máquinas devoradoras que han engullido a poblaciones enteras de animales marinos. Las ostras "Sound" de Long Island desaparecieron durante la década de 1960 después de varios años de banquetes llevados a cabo por las estrellas de mar; las cuales sujetan con fuerza ambos lados del caparazón de las ostras y succionan hasta sacar a su presa. Las estrellas de mar también suelen empujar sus estómagos fuera de sus cuerpos a través de una abertura pequeña en el centro e insertarlo en la concha de su víctima, donde empiezan a digerirla lentamente. Las estrellas de mar terminan sus comidas absorber del todo a sus presas y pasándolos a una especie de segundo estómago que sólo permanece en el interior.

Una nueva especie de estrellas de mar

Un equipo de investigación que trabaja con el proyecto "Árbol de la vida" de la Fundación Nacional de Ciencias de los Estados Unidos, ha descubierto que el xylopax, un pequeño animal de color blanco en forma de disco del tamaño de una moneda de un cuarto de dolar, es en realidad una estrella de mar que perdió sus aristas a través de un proceso de selección natural. Conforme maduran, las estrellas de mar crecen a partir del centro. Lo que el xylopax hace, es mantener una forma circular de apariencia juvenil para mejorar su supervivencia. Sin brazos, son capaces de deslizarse mejor sobre trozos de madera esparcidos a lo largo del fondo del océano donde se alimentan de microbios y donde pueden ocultarse efectivamente de sus depredadores.

Estrella de mar "corona de espinas"

La estrella de mar "corona de espinas" o acantáster púrpura (Acanthaster planci) fue bautizada de este modo debido a los afilados picos cortos a prueba de depredadores que cubren sus cuerpos. Esta especie se desplaza en grupos y se establece en los arrecifes, donde se alimentan de los corales vivos en estado adulto. Una "corona de espinas" puede destruir aproximadamente 65 pies cuadrados (unos 6 metros cuadrados) de coral al año. Las comunidades costeras han tratado de proteger los arrecifes erradicando del todo este tipo de estrellas de mar. Originalmente, los buzos se abrían paso entre los corales apuñalando y cortando al depredador. Sin embargo, al igual que otras estrellas de mar, la "corona de espinas" puede regenerarse y producir nuevos cuerpos a partir de un solo brazo, por lo que al desmembrarlas, sólo se aumenta el numero de ejemplares.

Secreciones de las estrellas de mar

La estrella cojín (Oreaster reticulatus), un hinchado ejemplar de cinco brazos que comúnmente se encuentra en las costas del pacífico de los Estados Unidos, es una de las varias especies que liberan una oleada de moco espeso para protegerse. Esta secreción no sólo hace que sea difícil capturarlas, sino que tiene un terrible sabor que desalienta los depredadores que buscan alimento. Las estrellas "espinosas" (Coscinasterias tenuispina) de viven en la costa de Escocia generan una capa de moco para protegerse de las bacterias y otros irritantes. Los científicos creen que la secreción de la estrella "espinosa" podría contribuir a tratar los problemas de asma, artritis y gota en los seres humanos.

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