¿A qué se debe la diferencia entre el tiempo en un día solar y un día sideral?

Escrito por robert allen | Traducido por maría di nucci
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¿A qué se debe la diferencia entre el tiempo en un día solar y un día sideral?
Los días siderales no tienen que tomar en cuenta la órbita de la Tierra alrededor del sol. (Thomas Northcut/Photodisc/Getty Images)

El tiempo "sideral" es un sistema de medición del tiempo astronómico basado en la rotación con respecto a la posición de las estrellas distantes de la Tierra, en lugar del sol. Un día sideral es similar en longitud, pero no idéntico, a un día solar.

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Día sideral versus día solar

Al rotar la Tierra, el Sol y las estrellas parecen moverse en relación a la misma. El día solar se deriva de la rotación de la Tierra con respecto al Sol, lo que provoca el fenómeno de la "salida del sol" y la "puesta de sol". "Mediodía" es el punto a mitad de camino en un día solar, cuando el sol está en su punto más alto en el cielo. Por el contrario, el día sideral mide la rotación de la Tierra con respecto al fondo de estrellas. Debido a que estas estrellas están mucho más lejos, la posición de la Tierra con respecto a ellas sólo cambia en un grado minúsculo.

Diferencia de tiempo sideral

En general, el tiempo sideral y el tiempo solar son bastante similares: un día sideral dura aproximadamente 23 horas, 56 minutos y 4,1 segundos, lo cual es aproximadamente cuatro minutos más corto que el día solar. En el transcurso de un año, sin embargo, esto se suma a un día completo. Esta relación no es casual y ayuda a demostrar cómo difieren el día solar y sideral.

¿Por qué existe una diferencia entre los días solares y los siderales?

A medida que la Tierra gira sobre su eje polar, también se mueve alrededor del sol, tomando cerca de 365 días para completar una órbita completa. En 24 horas, la Tierra completa una rotación (que causa que el sol se "mueva" en el cielo) y también completa 1/365 de su órbita alrededor del sol. Debido a este cambio en la posición orbital, la Tierra tiene que girar por unos 4 minutos adicionales (es decir, 24 dividido por 365) con el fin de que el sol parezca estar en el mismo lugar, como lo estaba en el día anterior. El movimiento de la Tierra con respecto a las estrellas distantes es mucho menor, por lo que el día sideral no tiene por qué tomar esta diferencia orbital en cuenta.

Efectos del tiempo sideral

Incluso si nunca has oído hablar del tiempo sideral, es probable que estés intuitivamente familiarizado con sus efectos. Si alguna vez has mirado a las estrellas, sabes que algunas constelaciones son "constelaciones de verano" y otras son constelaciones de "invierno", dependiendo de dónde vives. La diferencia entre el tiempo solar y sideral es responsable; eventualmente, la brecha entre el día sideral y el día solar alcanza el punto donde las estrellas que normalmente estarían ocultas por el sol son visibles en la noche.

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