Descripción del hidrógeno

Escrito por danny djeljosevic | Traducido por mila guevarian
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Descripción del hidrógeno
El hidrógeno se utiliza como combustible en los transbordadores espaciales. (rocket image by Pavel Losevsky from Fotolia.com)

El hidrógeno, de símbolo químico H, es un elemento gaseoso no metálico que pertenece al primer grupo y al primer período de la tabla periódica. El hidrógeno, el más ligero y abundante de los elementos, tiene una diversidad de usos, incluyendo el de combustible alternativo.

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Propiedades

Con número atómico 1 y un peso atómico de 1.00794, el hidrógeno es incoloro y suele encontrarse en forma de gas (más ligero que el aire). Este elemento tiene tres isótopos: el protio, el deuterio y el radiactivo tritio, por lo que el hidrógeno es el único elemento cuyos isótopos tienen un nombre distinto al del propio elemento.

Historia

En 1671, el químico inglés Robert Boyle descubrió que al hacer reaccionar limaduras de hiero con ácidos diluidos se desprendía un gas: el hidrógeno. En 1766, otro químico inglés, Henry Cavendish, observó una reacción similar con mercurio y ácido, pero se equivocó al especular que el hidrógeno provenía del metal, cuando el ácido era la fuente real. No obstante, no fue hasta entonces que el hidrógeno fue registrado como elemento.

Fuentes

Según WebElements, alrededor del 90 por ciento del universo está compuesto por hidrógeno, ya que este elemento puede encontrarse como componente en todo material orgánico, también en el agua. En la Tierra, no es posible hallar hidrógeno en el aire en forma de gas puro, ya que su colisión con otros gases le proporciona una velocidad de escape que le hace abandonar la atmósfera del planeta.

Existen distintas formas de obtener hidrógeno. Tal y como ocurrió en su descubrimiento, la interacción de un ácido y el metal adecuado producirá hidrógeno; también la electrolisis del agua, que la descompone en hidrógeno y oxígeno. Además, la aplicación de calor también puede hacer que los hidrocarburos se descompongan. En el laboratorio, el hidruro de calcio y el agua reaccionan para formar gas hidrógeno, aunque no en grandes cantidades.

Usos

El hidrógeno se utiliza en soldadura, como combustible para cohetes, para llenar globos, en la reducción de metales y también como ingrediente para la creación de sustancias como el metanol y el ácido clorhídrico. También se requieren grandes cantidades de hidrógeno para su empleo comercial en el proceso de fijación del nitrógeno, lo que da como resultado la producción de amoniaco para ser utilizado en fertilizantes. En los alimentos, este elemento se utiliza para hidrogenar las grasas y aceites líquidos y convertirlos en sólidos.

Cuando el hidrógeno se quema con el oxígeno, el único residuo que produce es agua, lo que sugiere su gran potencial como fuente de combustible renovable, siempre y cuando pueda producirse suficiente hidrógeno para mantener a toda una sociedad de consumidores. En la actualidad, se utiliza en el programa espacial de Estados Unidos, tanto como combustible para los motores de los transbordadores espaciales, como para proporcionar electricidad a las funciones de a bordo.

En cuanto a sus isótopos, el deuterio en su forma líquida se utiliza en criogenia, debido a que su punto de fusión está apenas unos grados sobre el cero absoluto. El tritio se produce en reactores nucleares y se emplea para elaborar bombas de hidrógeno y también como pintura luminiscente.

Advertencia

El hidrógeno es extremadamente inflamable. Durante un tiempo se utilizó para elevar los globos, pero se corría un grave peligro de incendio con su uso, tal y como quedó demostrado con el tristemente célebre accidente del dirigible Hindenburg en 1937. La utilización del helio para la elevación de estas aeronaves es una alternativa que ofrece mayor seguridad.

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