¿Por qué las dietas ricas en proteínas de los niños son diferentes a las de los adultos?

Escrito por mitali ruths | Traducido por georgina velázquez
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¿Por qué las dietas ricas en proteínas de los niños son diferentes a las de los adultos?
Los niños necesitan proteínas en su dieta para ayudar al crecimiento. (Shana Novak/Stockbyte/Getty Images)

Las proteínas son importantes bloques de construcción para todas las células del cuerpo. Estas proporcionan la materia prima que el cuerpo necesita para desarrollarse y funcionar. Los requerimientos dietéticos de proteína dependen de muchos factores, incluyendo la edad y el crecimiento. Los niños más pequeños en especial necesitan más proteínas que los adultos, ya que sus cuerpos aún están creciendo.

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La cantidad de proteína en relación con el peso corporal

Las necesidades de proteínas son proporcionales. Si comparas la cantidad de proteína que se necesita como un porcentaje del peso corporal, los niños requieren una mayor cantidad de proteína en relación a su peso. El adulto promedio necesita alrededor de 0,6 y 0,8 gramos de proteína por kilogramo de peso corporal. Los bebés pueden necesitar casi el doble de esa cantidad, hasta 2 gramos por kilogramo. Un adulto promedio necesita alrededor de 50 gramos de proteína al día, dependiendo de su género y su tamaño, mientras que los niños sólo necesitan alrededor de 11 a 13 gramos.

La alimentación infantil

El primer año de vida de un bebé es un período de rápido crecimiento, ya que la mayoría de ellos duplica su peso corporal antes de cumplir los 6 meses de edad. El número de calorías necesarias por libra (453 g) de peso corporal es mayor durante el primer año de vida que en cualquier otro momento. Todos los lactantes satisfacen sus necesidades de proteínas dietéticas a través de la ingesta adecuada de leche materna o de fórmula. El Manual de Nutrición Pediátrica publicado por la Academia Estadounidense de Pediatría (AAP, por sus siglas en inglés) afirma que el mejor alimento para los recién nacidos a término es la leche humana. Aunque la leche humana contiene menos proteínas que las fórmulas infantiles "las proteínas de la leche materna tienen una alta calidad nutricional y se digieren y absorben más eficientemente que las proteínas de la leche de vaca".

Cómo alimentar a tu hijo

Según la AAP, la cantidad de proteína necesaria para los niños en edad preescolar y escolar es menor que la cantidad necesaria para los bebés en relación con el peso corporal, aunque aún requieren ligeramente más que los adultos debido a su crecimiento. Los niños saludables de 1 a 3 años de edad necesitan 0,55 gramos de proteína por libra (453 g) de peso corporal por día. Los niños entre las edades de 4 a 13 años requieren aproximadamente 0,46 gramos de proteína por libra (453 g) de peso corporal al día. Entre las edades de 1 y 3 años, la proteína debe constituir entre el 5 y el 20% del consumo en la dieta de un niño. Entre las edades de 4 y 18 años, este valor incrementa hasta encontrarse en un valor entre 10 y 30%.

Cuando los niños necesitan todavía más proteína

Algunos niños pueden necesitar más proteínas a causa de sus necesidades energéticas crecientes. Por ejemplo, los niños con infecciones crónicas, lesiones físicas o trastornos médicos necesitan más proteínas. Los niños que han estado previamente desnutridos y se someten a una terapia de recuperación del crecimiento también necesitan una mayor cantidad de este nutriente. Los atletas de resistencia que realizan intensos ejercicio de resistencia también pueden necesitar más proteínas para ayudar a mantener o aumentar su masa muscular. Además, las adolescentes que están embarazadas o en el período de lactancia necesitan más proteína en sus dietas.

Muy poca proteína

Obtener muy poca proteína en la dieta puede tener consecuencias para la salud derivadas de la malnutrición proteicoenergética, denominada kwashiorkor. Esta enfermedad es relativamente rara en Estados Unidos, aunque se ve a menudo en los países muy pobres. Cuando un niño tiene kwashiorkor, significa que es posible que esté recibiendo suficientes calorías totales en su dieta, pero no suficientes proteínas. Un niño que tenga una deficiencia grave de todos los nutrientes, tanto calorías como proteínas, presentará una enfermedad conocida como marasmo.

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