¿Cuál es la diferencia entre el etanol y el alcohol?

Escrito por andrew napoli | Traducido por dinorah rodríguez
¿Cuál es la diferencia entre el etanol y el alcohol?

El etanol es una fuente de energía y un combustible alternativo.

Thinkstock Images/Comstock/Getty Images

El etanol es uno de los muchos alcoholes que existen. También se conoce como alcohol etílico. Los tres tipos de alcoholes --primarios, secundarios y terciarios-- se distinguen en base a su estructura molecular. Desde el advenimiento del uso del alcohol etílico como una fuente de energía "verde", mucha gente ha asumido que el etanol es diferente al alcohol de las bebidas, pero en realidad es el mismo.

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Etanol

El etanol es un ejemplo de alcohol primario. Es incoloro y claro con un agradable olor. La mayoría de las bebidas alcohólicas se hacen con etanol, mientras que las impurezas en el proceso de fermentación dan a ciertas bebidas --tales como el whisky, el brandy o el scotch-- su sabor característico. El etanol se utiliza frecuentemente como un combustible alternativo para autos y barcos. También se utiliza en otros productos industriales como sprays para el cabello, desodorantes, enjuagues bucales, jabones, shampoos, perfumes y desinfectantes para manos.

Proceso de destilación

El etanol se obtiene mediante la fermentación de los azúcares que se encuentran en la cebada y en las uvas para la producción de vino. También se puede obtener a partir de la fermentación de almidones como la papa y el maíz. Un proceso de destilación natural producirá etanol con aproximadamente 95 % de pureza. Los tamices moleculares se utilizan para producir etanol que es químicamente 100 % puro. Los tamices moleculares tienen poros que separan el agua y los disolventes del etanol.

Propiedades físicas

La fórmula química del etanol es CH3CH2OH. Es miscible en agua, lo que significa que se mezclan por completo sin separarse. De acuerdo con la Universidad de Cork, el punto de ebullición del etanol es de 78 °C. Tiene una gravedad específica --relación entre la densidad del agua y del etanol-- de 0,79 g/cm3. Cuando se quema, forma dióxido de carbono y vapor de agua. Esto hace del etanol una conveniente alternativa como combustible.

Otros alcoholes

El glicerol es un alcohol incoloro e inodoro. Se utiliza de muchas formas en el proceso de preparación de muchos productos farmacéuticos, específicamente porque ayuda a evitar que los ungüentos y cremas se sequen. También se utiliza para conservar alimentos mediante cristalización. El metanol --o alcohol metílico-- es un alcohol peligroso que puede ser fatal si se ingiere; se utiliza más comúnmente en removedores de pintura. El alcohol isopropílico frecuentemente se utiliza como limpiador y como agente desinfectante en el hogar.

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