Cultura y ciencia

Cuál es la diferencia entre el foco y el epicentro de un terremoto

Escrito por john brennan | Traducido por cp mérida
Cuál es la diferencia entre el foco y el epicentro de un terremoto

El foco de un terremoto se encuentra a lo largo de la línea de la falla.

Thinkstock/Comstock/Getty Images

Los terremotos son disturbios violentos y repentinos que generan las ondas sísmicas, ondas que viajan hacia el exterior desde el origen del terremoto en todas las direcciones. Al describir un terremoto y su ubicación, los geólogos hablan a menudo de su epicentro y su foco. El epicentro está situado encima del foco, pero los dos son diferentes y, dependiendo del tipo de terremoto, pueden estar separados por una distancia grande o pequeña.

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Foco

El foco de un terremoto es el punto donde la falla se rompe para causarlo. En cierto sentido se podría considerar la "zona cero" del terremoto, el punto en el que la primera piedra se desplaza para que el terremoto ocurra. Las ondas sísmicas se propagan hacia fuera desde el foco en todas las direcciones. A medida que estas ondas sísmicas viajan a lo largo o llegan a la superficie de la tierra, causan el temblor que se siente. Las más rápidas ondas P llegan primero, pero las ondas de superficie más lenta llegan poco después, en realidad causan más daño.

Epicentro

El foco está bajo tierra y a lo largo de la línea de la falla. El punto sobre la superficie de la tierra directamente sobre el foco se denomina epicentro. Dado que el epicentro está más cerca del foco que cualquier otro punto sobre la superficie, este experimenta la mayor agitación y más típicamente, aunque no siempre, el mayor daño. Los terremotos pueden ser de focos poco profundos, en cuyo caso el foco está bastante cerca de la superficie terrestre, o foco profundo, en cuyo caso el foco se encuentra enterrado profundamente.

Frecuencia

Los terremotos con el foco superficial son, con mucho, los más comunes y liberan más energía, aunque los terremotos de foco profundo en las zonas de subducción a veces pueden ser enormes. La situación más peligrosa consiste en un terremoto, cuyo epicentro se encuentra debajo del océano. Si el terremoto es lo suficientemente grande, la perturbación del fondo marino puede generar una ola enorme llamada un tsunami. Los tsunamis viajan muy rápido, tan rápido como 470 millas (756 kilómetros) por hora, y pueden causar daños importantes lejos del epicentro del terremoto.

Ubicaciones

Hay dos tipos de límites de placas donde podría encontrarse el foco de un terremoto: límites de placas convergentes y que transforman. En el primer caso, dos placas chocan de frente. Si la corteza en una de las placas es oceánica, la subducción puede ocurrir, y los terremotos de foco profundo suelen ocurrir en este tipo de límites. Los límites que transforman, como el que corre a través de California, ocurren donde dos placas se deslizan una sobre otra. Los terremotos aquí por lo general tienen un foco más profundo.

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