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Diferencia entre heterótrofos y autótrofos

Escrito por robert allen | Traducido por cesar daniel gonzález ménez
Diferencia entre heterótrofos y autótrofos

Las plantas son "autótrofas": pueden crear sus propios compuestos de carbono.

Thomas Northcut/Photodisc/Getty Images

El carbono es tan importante para los seres vivos que algunas veces se los llama "vida basada en el carbono." Los autótrofos son los organismos capaces de extraer carbón en bruto de la atmósfera y convertirlo en energía de compuestos ricos, y por el contrario, los heterótrofos son aquellos organismos que no pueden producir su propia comida a base de carbono y deben obtenerlo mediante el consumo de otros materiales, frecuentemente, los mismos producidos por los autótrofos.

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Autótrofos

Los organismos autotróficos son llamados "productores", ya que crean sus propios alimentos, la palabra "autótrofa" en griego significa "auto alimentación". Un pequeño número de bacterias, incluyendo el antiguo grupo Archaea, son capaces de generar alimentos procedentes de las reacciones químicas de azufre o de otro tipo, pero la mayoría de los autótrofos confían en la luz del sol. Como resultado, se las conocen como "fototrofas," un grupo que abarca las bacterias autótrofas restantes así como las plantas.

Fotosíntesis

Uno de los comportamientos autótrofos más comunes se llama "fotosíntesis". En este proceso, las moléculas especializadas capturan carbono del aire y lo licúan con agua para utilizar la energía producida a partir de la luz solar. Siguiendo la terminología estándar científica que las moléculas con agua son conocidas como "hidratos", el compuesto de carbono resultante se conoce como un "carbohidrato". Debido a que elimina el carbono atmosférico de libre flotación y lo convierte en una forma sólida, este proceso de fotosíntesis se conoce como "fijación de carbono". La capacidad de fijar carbono es la principal diferencia entre autótrofos y heterótrofos.

Heterótrofos

La mayoría de los tipos de vida, incluyendo a la mayoría de las bacterias, no pueden fijar carbono y deben obtener su energía de los compuestos orgánicos que consumen, ya sea producidos por los autótrofos o dependiendo de la reducción de azufre o hidrógeno. Los animales, incluidas las personas, caen en la primera categoría, junto con los hongos y los organismos unicelulares que no poseen un núcleo celular. Muchos autótrofos son capaces de consumir los hidratos de carbono producidos por los autótrofos, y son por lo tanto parte de un ciclo de carbono más grande que abarca la mayoría de las formas de vida.

Mixótrofos

No todos los organismos encajan perfectamente en una división entre los heterótrofos y autótrofos. Si un organismo tiene que producir sus propios compuestos de carbono en lugar de consumir los producidos por otros, se conoce como un autótrofo "obligatorio". Algunas bacterias y otros microorganismos, sin embargo, pueden obtener carbono de la actividad autótrofa o depender de otro material orgánico para ello. Estos organismos tienen nombres científicos más complejos basados ​​en la naturaleza exacta de su producción de energía, pero entran en la categoría general de "mixótrofos," combinando la actividad heterotrófica y autotrófica.

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