¿Cuál es la diferencia entre un mastodonte y un mamut lanudo?

Escrito por peter forsythe | Traducido por javier enrique rojahelis busto
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¿Cuál es la diferencia entre un mastodonte y un mamut lanudo?
Los científicos creen que los seres humanos podrían haber contribuido a la extinción del mamut lanudo. (Photos.com/Photos.com/Getty Images)

Los mamuts lanudos y los mastodontes tienen mucho en común. Ambos son mamíferos prehistóricos que se asemejan a los elefantes de hoy en día, con trompas, colmillos y enormes cuerpos. Sin embargo, existen varias diferencias claves entre estas dos especies distintas, comenzando principalmente con su fisiología, pero extendiéndose también a sus hábitats, formas de vida y la cronología de su existencia.

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El nombre general de "mamut" se refiere a varios tipos de elefantes prehistóricos gigantes, pero es del mamut lanudo, en particular, que tenemos la imagen distintiva de hoy gracias a pinturas rupestres dejadas por los representantes del cro-magnon, en el sur de Francia. El mamut lanudo tenía una altura de hombros de unos 9 pies (2,7 m), con un abrigo exterior negro y peludo de piel y una capa inferior lanuda más gruesa. El mamut imperial de las llanuras de América del Norte podía alcanzar los 13 y 1/2 pies (4 m). Los mamuts también eran conocidos por sus largos troncos y colmillos curvados hacia arriba. Las variedades de mastodontes eran diferentes, ya que no poseían una capa de pelo, y variaban en tamaño desde poco más de 4 pies (1,2 m) hasta el tamaño que tienen los elefantes modernos. Las largas mandíbulas de los mastodontes eran notables para sus rostros alargados y cuatro colmillos separados, aunque sus descendientes mastodontes poseían sólo dos.

Orígenes

Si bien los mamuts imperiales más grandes vagaban por las grandes planicies de América del Norte, el mamut lanudo (o "siberiano") se encontraba a lo largo de todo el hemisferio norte en todo el mundo. Decenas de miles de fósiles de animales se han encontrado entre las llanuras de Siberia. Sin embargo, los mastodontes fueron los habitantes de la selva, extendiéndose por toda Europa, Asia y Norteamérica. Las formas más antiguas conocidas de mastodonte (la variedad de mandíbula larga) existieron durante la época del Oligoceno (hace 22 a 39 millones de años) en el continente de África, partes de las cuales todavía estaban clasificadas como zona tropical.

Alimentación

Los dientes fosilizados tanto de los mastodontes como de los mamuts pueden decirnos mucho acerca de las diferencias en sus hábitos de alimentación y estilos de vida. Los molares de un mamut cuentan con crestas paralelas delgadas, lo que hizo que fueran ideales para la trituración de la hierba gruesa. El mamut lanudo, por lo tanto, era un herbívoro y probablemente usaba sus extensos colmillos de 16 pies (4,8 m) para despejar el suelo de la nieve para encontrar terrenos adecuados en los que alimentarse. Los fósiles de molares de mastodontes cuentan una historia muy diferente. Sus dientes estaban marcados por una serie de cúspides cónicas con coronas duras, esmalte cubierto, lo que los hacía perfectos para la hurgar, es decir, para recopilar hojas y ramas de los árboles con sus trompas prensiles.

Extinción

Una coincidencia entre el mamut lanudo y el mastodonte es que se convirtieron en presas -si bien, en tiempos y lugares diferentes- tanto del homo erectus como del homo sapiens, incluyendo a los neandertales. Esta caza generalizada contribuyó a la extinción de ambas especies. Los científicos han descubierto sitios de matanza de mamuts que tienen más de 40.000 años de antigüedad, y que contienen herramientas de carnicería primitivas. Se cree que los cazadores-recolectores del Paleolítico (del 10.000 a.C. hasta 2,5 millones de años atrás) cazaron al mamut hasta su extinción. Del mismo modo los primeros seres humanos encontraron el valor en la caza de cada mastodonte a lo largo de finales del Pleistoceno (hace unos 10.000 años), ya que su imponente tamaño ofrecía una rentabilidad superior a la comida que podía entregar una pequeña presa.

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