Diferencia entre el uranio 235 y el plutonio 239

Escrito por j.t. barett | Traducido por javier enrique rojahelis busto
Diferencia entre el uranio 235 y el plutonio 239

Una bomba atómica puede utilizar tanto uranio 235 como plutonio 239.

Digital Vision./Photodisc/Getty Images

Aunque pocos han oído hablar de los materiales radiactivos como el cesio 137 o el polonio 210, probablemente tú sabes acerca del uranio 235 (U-235) y del plutonio 239 (Pu-239) a partir de historias que has leído o escuchado sobre los reactores nucleares y las bombas. Esos dos metales son elementos químicos diferentes, aunque son vecinos cercanos en la tabla periódica. El uranio se encuentra de modo natural, mientras que el plutonio es generado por el hombre. Ambos son muy peligrosos, ya que emiten una intensa radiación y calor.

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Características físicas

En un entorno libre de oxígeno, el uranio tiene un aspecto de color gris plateado metálico; al aire en cambio desarrolla una oscura capa de óxido en polvo. El plutonio también se oxida en el aire, lo que le da normalmente una apariencia de color blanco plateado de un tinte ligeramente amarillo. Ambos metales son más densos que el plomo, con una masa de 74 y 68 por ciento más por volumen para el plutonio y el uranio, respectivamente. En forma de polvo fino, el uranio es pirofórico, lo que significa que se quema espontáneamente en el aire.

Fuente

El uranio se encuentra naturalmente en la corteza de la Tierra. Se presenta en tres formas llamadas isótopos: U-238, U-235 y U-234. De estos tres, el U-238 es, por lejos, el más común, representando más del 99 por ciento del uranio presente en la tierra, mientras que el U-235 representa el 0,72 por ciento. Para hacer una pieza importante de U-235 se deben refinar muchas toneladas de la mezcla de uranio natural, eliminando el U-238 y el U-234. Muy poco plutonio existe en la naturaleza, sin embargo, mediante la exposición del U-238 a la radiación de neutrones en un reactor nuclear, gradualmente logras convertir algo de él en plutonio.

Radioactividad

Los átomos en los elementos radiactivos se descomponen en diferentes proporciones. El uranio 235 tiene una vida media de unos 700 millones de años, es decir, se necesita ese tiempo para que decaiga la mitad de los átomos de cualquier muestra de U-235. El plutonio 239 tiene una vida media de 24.000 años, de modo que un gramo emite casi 30.000 veces más radiación que un gramo de U-235. Ambos metales emiten el mismo género de radiación, conocida como partículas alfa. Si bien las partículas alfa tienen un poder de penetración pobre y sólo se necesita un blindaje de cartón, una fuente alfa en el interior del cuerpo humano se transforma en algo muy peligroso, ya que destruye los órganos internos a través del contacto directo. Esto hace que el polvo de plutonio inhalado sea un riesgo grave para la salud.

Núcleo

A medida que avanzas de izquierda a derecha y de arriba hacia abajo en la tabla periódica, los núcleos de los átomos se hacen más pesados. Hacia la parte inferior de la tabla periódica, también se vuelven muy inestables. El uranio 235 tiene 92 protones y 143 neutrones en su núcleo. El plutonio 239 contiene 94 protones y 145 neutrones. El número de protones determina qué elemento tienes y el recuento de neutrones te dice algo sobre su estabilidad.

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