Las diferencias en los planetas

Escrito por cathel hutchison | Traducido por enrique pereira vivas
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Las diferencias en los planetas
Saturno es un gigante gaseoso, con una masa varias veces mayor que la de la Tierra. (Photos.com/Photos.com/Getty Images)

Los planetas son cuerpos celestes de composición rocosa y gaseosa que orbitan alrededor de las estrellas. El planeta más famoso es, naturalmente, nuestra Tierra, que ha desarrollado las condiciones ideales para la vida. No todos los planetas, sin embargo, presentan la combinación correcta de los gases atmosféricos que se necesitan para producir vida, ni tampoco todos ellos tienen una superficie sólida o existen dentro de la zona habitable de su estrella. Los planetas también varían mucho en tamaño y en el número de satélites, como las lunas, que ellos poseen.

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Composición

Como se evidencia en nuestro propio sistema solar, los planetas presentan una variación en su composición. Los planetas terrestres, como Mercurio, Venus, la Tierra y Marte, poseen un mayor porcentaje de material rocoso en su composición en comparación a otros planetas. La tierra está compuesta de una costra gruesa y sólida de rocas de silicato tales como basalto y granito, un manto sólido de rocas de silicatos ferrosas ricas en magnesio y un exterior sólido y líquida interrior de hierro-níquel. Los planetas exteriores, sin embargo, los gigantes gaseosos como Júpiter, Urano y Neptuno, son los principales gases a presión, como el hidrógeno, y sólo poseen un núcleo sólido. Júpiter tiene un manto de hidrógeno líquido exterior y un manto interior de hidrógeno metálico.

La masa y el diámetro

La masa y el diámetro de los planetas varía considerablemente y esto se refleja claramente en el sistema solar. La Tierra tiene una masa de 1,32 por 10^26 libras y un diámetro de 7.926 millas (12.755 Km). Mercurio, el planeta más pequeño del sistema solar ahora que Plutón ha sido desclasificado, posee una masa del cinco por ciento de la tierra y un diámetro de 3.030 millas (4.876 Km). Júpiter, el mayor planeta del Sistema Solar, tiene una masa 317 veces mayor que la de la Tierra y un diámetro de 88.846 millas (142.980 Km). Los recientes avances en la detección de planetas extrasolares que orbitan alrededor de otras estrellas en la Vía Láctea, han revelado que hay muchos planetas más grandes que Júpiter, y los avances en la tecnología pronto deberían decirnos qué planetas tan comúnes y rocosos como la Tierra existen.

Período orbital

La distancia y la forma de la órbita de un planeta alrededor de una estrella determina su período orbital, el tiempo que se tarda en hacer una rotación completa de su estrella. La Tierra tarda 365 días en orbitar alrededor del Sol, mientras que Mercurio, el planeta más cercano al Sol, tarda 88 días. Plutón, cuyo estatus planetario es controvertido, requiere de 90.465 días, o más de 247 años terrestres. Los exoplanetas recientemente descubiertos, los planetas que orbitan en otros sistemas estelares, se han observado que poseen ambas órbitas muy cerca de sus estrellas, con temperaturas superficiales calientes y una orbita más allá en el espacio que Plutón.

Satélites

Los satélites o lunas son cuerpos celestes que orbitan los planetas. La luna es el único satélite natural de la Tierra. Los planetas pueden tener muchos satélites, tales como Júpiter, que posee 50 lunas oficiales, y Saturno, que posee 53 o ninguna en absoluto, como en el caso de Mercurio y Venus. Al igual que los planetas, las lunas varían en sus masas y composiciones y al igual que los planetas ejercen efectos gravitacionales sobre ellos, manteniéndolos dentro de su órbita, por lo que también las lunas pueden afectar los efectos gravitacionales de sus planetas, como el ciclo de las mareas en la Tierra.

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