Los efectos de los derrames de petróleo

Escrito por jason chavis | Traducido por rafael ernesto díaz
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Los efectos de los derrames de petróleo
Los derrames de petróleo tienen una serie de efectos en el medio ambiente. (OIL image by brelsbil from Fotolia.com)

Los derrames de petróleo tienen una serie de efectos en el medio ambiente y la economía. En un nivel básico, el petróleo puede dañar el medio acuático, la vida marina y las plantas y animales en la tierra. Un derrame de petróleo también puede arruinar la infraestructura y la economía de una zona en particular, y los efectos a largo plazo pueden sentirse por décadas. Limpiar un derrame de petróleo es muy caro y los costos se extienden a las agencias gubernamentales, a organizaciones sin fines de lucro y a la propia empresa de transporte de petróleo. Cada vez que se produce un derrame, el público pierde la fe en la capacidad de las compañías petroleras para controlar este producto peligroso, pero necesario.

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Características

El petróleo tiene un impacto directo sobre el agua. La composición química del petróleo se mezcla con el agua y crea una nueva sustancia conocida como "mousse". Esta mousse se vuelve aún más pegajosa que el petróleo solo, lo que hace que se adhiera a organismos y materiales mucho más fácilmente. El mousse parece comida para una cantidad de animales y también atrae a ciertas aves curiosas y a la vida marina. Para las personas que tratan de limpiar la marea negra, la mezcla de petróleo y agua es muy difícil de eliminar y, finalmente, conserva muy poco valor como petróleo en sí.

Los efectos de los derrames de petróleo
El petróleo tiene un impacto directo sobre el agua. (oily water image by fherieb. from Fotolia.com)

Importancia

En un principio, un derrame de petróleo tienen efectos perjudiciales para el pelaje y las plumas de los animales. Por ejemplo, el pelaje de una cría de foca se cae, lo que le causa hipotermia. Este mismo efecto es responsable de la mayoría de las muertes de aves en las manchas de petróleo. La ingestión directa de petróleo crea toxinas en el sistema. Esto se ve en los animales en las inmediaciones de un derrame y también en animales que están más arriba en la cadena alimentaria. Si un pez consume una pequeña cantidad de petróleo, puede sobrevivir, pero puede pasar ese petróleo a otro animal lejos del sitio, causando su muerte. Un efecto a largo plazo en animales es el hecho de que la mayoría de las aves y los reptiles expuestos a una marea negra tienen el efecto secundario de producir huevos de cáscaras más delgadas. Además, la hierba y las algas de mar se manchan. Esto puede volver el ecosistema entero inhabitable durante años.

Los efectos de los derrames de petróleo
Importancia de un derrame de petróleo. (Painted Valley Sunrise image by Dan Collier from Fotolia.com)

Potencial

Existen efectos perjudiciales a largo plazo en un derrame de petróleo para los seres humanos. Un ejemplo de esto se da con los pueblos nativos Inuit, cerca del derrame de petróleo del Exxon Valdez en Prince William Sound en Alaska en 1989. Con gran parte de su ecosistema destruido, las tribus se vieron obligadas a depender de la ayuda del gobierno para reanudar su vida en la zona. Con todo tipo de vida marina destruida, la cultura no podía seguir floreciendo y se convirtió esencialmente en una comunidad de asistencia con una economía muy pobre. Según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA por sus siglas en inglés), A partir de 2009, Prince William Sound aún retenía aproximadamente 26.000 galones de petróleo crudo (98.420 l) en la arena y el suelo.

Los efectos de los derrames de petróleo
Efectos perjudiciales a largo plazo de un derrame de petróleo. (Dolphin image by Paul Moore from Fotolia.com)

Consideraciones

El coste global y el desafío de limpiar un derrame de petróleo es enorme. Dado que los derrames de petróleo pueden ocurrir en cualquier lugar en el mar o cerca de la tierra, los recursos necesarios para reparar la situación en el momento oportuno por lo general no se encuentran cerca del lugar. Lo hace aún más caro cuando el lugar es remoto, al igual que sucedió con el derrame de petróleo en Prince William Sound. Las formas generales para limpiar un derrame de petróleo son variadas y producen sus propios efectos ambientales. Un método preferido es la introducción de microorganismos que causan que el aceite sea conducido a la superficie y se convierta en una sustancia similar al gel. Una desventaja de este sistema es que un número de bacterias se crean descomponiendo los hidrocarburos. Una vez que la mayor parte de la mancha de petróleo se descompone, la bacteria se mueve a otros materiales que contienen hidrocarburos. También se puede utilizar la quema controlada. Sin embargo, este método causa una gran cantidad de contaminación del aire y puede salirse de control muy fácilmente, extendiendo el fuego a otras zonas. Los detergentes son también beneficiosos en la lucha contra una marea negra. Pero como los microorganismos, éstos tienen efectos a largo plazo sobre los ecosistemas. Según NOAA, los detergentes matan a los arrecifes de coral.

Los efectos de los derrames de petróleo
Métodos para combatir las manchas de petróleo. (contamination image by Aleksander from Fotolia.com)

Efectos

En casi todos los incidentes de derrame de petróleo, hay una protesta pública contra la práctica de envío de petróleo y la empresa responsable. En el derrame de petróleo del Exxon Valdez, 38.000 personas demandaron a la compañía por el daño ambiental. Los demandantes fueron recompensados en última instancia con US$287 millones por daños y US$380,6 millones en concepto de daños y perjuicios. Este mismo incidente también descarriló los planes para construir una planta para extraer petróleo del Refugio Nacional Ártico de Vida Silvestre. Los opositores preocupados por los posibles efectos de un derrame de petróleo en tierra en un hábitat protegido lo impidieron. Además, el derrame de petróleo de 1969 en Santa Barbara, California, causó que se establecieran muchas leyes a las empresas petroleras que operan dentro y alrededor de los Estados Unidos. Se estableció una moratoria en la construcción de nuevas refinerías de petróleo, y también una serie de normas sobre el transporte de petróleo.

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Reacciones legales. (petrol pump image by Piter Pkruger from Fotolia.com)

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