Los efectos de la gravedad cero de algunas cosas en el espacio

Escrito por rob callahan | Traducido por john font
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Los efectos de la gravedad cero de algunas cosas en el espacio
Un pasajero flota desde el piso hasta el techo en un ambiente de microgravedad. (Getty Images/Getty Images News/Getty Images)

Desde la experiencia de la vida real de los astronautas, surgen las proezas llenas de acción de los héroes de ciencia ficción, la idea de flotar libre de las restricciones de la gravedad capta la imaginación, e inspira a generaciones de pensadores a considerar esta característica integral de la vida en las estrellas. Sin embargo, todas las nociones románticas se dejan a un lado, cuando se interactúa con entornos de gravedad cero, dado la presencia de algunos retos únicos a los que los seres humanos no están acostumbrados.

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Micro gravedad y simulación con gravedad cero.

Técnicamente no existe nada que permita un ambiente con "gravedad cero" ya que cada objeto en el universo ejerce una fuerza de gravedad sobre cualquier otro objeto. Lo que se considera la gravedad cero es también conocido como microgravedad, en la que los objetos se atraen unos a otros, lo suficiente como para que esa fuerza sea despreciable o para que se presente un estado de permanente caída libre. Cuando la estación espacial internacional, por ejemplo, gira alrededor de la tierra, existe una constante atracción hacia el planeta, la cual impulsa a la estación en forma paralela a la superficie. Todo dentro de ella cae a la misma velocidad, por lo que los tripulantes experimentan un ambiente de simulación de gravedad cero.

El efecto es similar al que ocurre al interior de un elevador de caída, donde los ocupantes parecen flotar sobre el suelo ya que la velocidad de descenso es equivalente a la del ascensor, al igual que se realiza con la nave de investigación para la reducción de la gravedad de la NASA, conocida como "Vomit Comet". Éste es un tipo de avión diseñado para simular la gravedad cero después de alcanzar grandes alturas e inmersiones, simulando así breves períodos de caída libre.

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La estación espacial internacional se encuentra en permanente estado de caída libre. (Stockbyte/Stockbyte/Getty Images)

Gravedad y cuerpos flotantes

Los planetas son normalmente esféricos debido a la gravedad. Así como sucede en la tierra, si un segmento irregular de su superficie, como una montaña se eleva demasiado, la gravedad ejercida por la propia masa de la tierra va a tirar de ella hacia el centro para aplastarlo bajo su propio peso. Esta es la razón por la cual, las montañas de la Tierra no alcanzan a las 50 millas (80.467 m) de altura. Esta propiedad de los planetas es lo que mantiene su forma más o menos esférica.

Algunos cuerpos muy pequeños, tales como los asteroides o las pequeñas lunas de marte, carecen de suficiente gravedad como para convertirse en una forma esférica. Estos objetos pueden tener superficies irregulares o alargadas, debido a los muchos milenios en los que han experimentado colisiones que los han dejado deformes. Cuanto menor sea el objeto, menor será la fuerza debida a la gravedad que puede ejercer sobre sí misma y menos probable será mantener una forma esférica.

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Pequeños planetas y lunas carecen de la gravedad para mantener una forma regular. (Handout/Getty Images News/Getty Images)

La vida terrestre en microgravedad

Muchos experimentos han sido realizados en los transbordadores espaciales para determinar el grado en que las formas de vida terrestres puedan sobrevivir en un ambiente de microgravedad. Se han encontrado algunas bacterias, que por ejemplo crecen mejor cuando son liberados de las restricciones de la gravedad; los científicos creen que esto es debido en parte a un desembolso más uniforme de nutrientes en los fluidos que crecen dentro de las bacterias. En la tierra, la gravedad separa los componentes de estos fluidos en capas en función de su densidad, pero con una despreciable sedimentación que produce un entorno de microgravedad.

En el 2003, se enviaron hormigas en el túnel del transbordador Columbia y navegaron de una forma aparentemente aleatoria en órbita, en contraste con su comportamiento más ordenado en la tierra. La reproducción animal en ratones también se vio afectada por la gravedad micro, los investigadores descubrieron que la fertilización se produjo con normalidad, pero el desarrollo de los defectos resultantes de embriones producidos no podría producir una descendencia sana.

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Las hormigas se desorientaron con microgravedad en la última misión del transbordador Colombia. (Thomas Northcut/Photodisc/Getty Images)

Efectos en humanos

Además de los problemas reproductivos, la exposición prolongada a ambientes de microgravedad también tiene efectos secundarios en humanos adultos sanos. La gravedad ayuda a que el cuerpo determine una estructura ósea y una densidad muscular adecuadas; los cuerpos de los astronautas son propensos a la atrofia después de pasar tiempo en el espacio. Los cuerpos humanos también presentan la acumulación de sangre en los pies y crean un gradiente de la presión arterial en la tierra. A largo plazo, las misiones espaciales también pueden afectar la orientación de un astronauta después de regresar a un ambiente con bastante gravedad. Esto puede hacer que el ajuste al regreso de la vida en la tierra sea difícil al principio, ya que puede tomar meses o años para recuperarse de la densidad ósea disminuida.

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Los viajes cortos en el transborador ayudan a los astronautas evitar la atrofia asociada con misiones de mayor duración. (Mark Wilson/Getty Images News/Getty Images)

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