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¿Qué efectos tienen las plantas de etanol en el medio ambiente?

Actualizado 21 febrero, 2017

Con la crisis de la energía en todo su apogeo, muchos científicos e ingenieros están buscando sustitutos de aceite. Una fuente de combustible, etanol, parece ser un reemplazo prometedor porque es renovable, es decir, su oferta es infinita. Por desgracia, para la conciencia ambiental están preocupados de que las instalaciones productoras de etanol tendrán un efecto negativo sobre el medio ambiente.

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Etanol

Hoy en día, el etanol es un sustituto popular para la gasolina, que se encuentra en la disminución de la oferta y es la fuente de la crisis energética mundial. El etanol, a diferencia de la gasolina, es renovable, lo que significa que teóricamente nunca puede agotarse. Esto se debe a que se produce a partir de un número de plantas de almidón. En los Estados Unidos la planta más utilizada para el etanol es el maíz. Los autos en otras partes del país, como Brasil, se pueden ejecutar en azeótropo, el combustible que es una mezcla de etanol y agua. La mayor parte del etanol producido en Brasil es de la caña de azúcar.

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Producción de etanol

El etanol se produce principalmente por dos métodos diferentes. La molienda es el método más común. La molienda puede hacerse usando métodos secos y métodos húmedos. En la molienda seca, el maíz se transforma en harina y se manipula adicionalmente para formar una sustancia blanda. Esta solución entonces se cocina a altas temperaturas para matar las bacterias y se fermenta a continuación. En la molienda húmeda, el grano se remoja en agua. Las máquinas luego aíslan el aceite de maíz del resto de solución que incluye fibra, gluten y almidón. El almidón se separa entonces de la solución restante, se mezcla con agua, y se procesa en etanol. El segundo método más común es la producción a partir de biomasa celulósica. La biomasa se ​​trata con un número de procesos y se fermenta. El etanol se separa entonces de la biomasa fermentada.

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Plantas y agua

Los ambientalistas están preocupados de que las instalaciones de producción de etanol puedan usar demasiada agua de zonas vecinas. De hecho, las instalaciones pueden utilizar un máximo de 2 millones de galones de agua al día. A lo largo del año, se pueden utilizar hasta 300 millones de galones de agua para la producción de etanol. Para las zonas que tienen escasa agua, esto puede ser una preocupación real. Las instalaciones pueden solicitar demasiada agua del campo y disminuir los suministros de agua locales. Durante las sequías, el uso excesivo de agua de una planta de etanol podría usar por completo el suministro de agua de un área.

Kim Steele/Digital Vision/Getty Images

Plantas y aire

Además del suministro de agua local, la producción de etanol puede liberar compuestos nocivos a la atmósfera. La sustancia química nociva primaria liberada en el aire es el óxido de nitrógeno. Este compuesto es un elemento clave del ozono troposférico, también conocido como smog. Se ha sugerido que muchos como 200 personas al año podrían morir a causa de problemas respiratorios como resultado de ozono si automovilístico en Estados Unidos por cambió de gasolina a etanol como combustible. Para empeorar las cosas, las regulaciones de la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos no son estrictos con plantas de etanol. La falta de jurisdicción podría causar que las instalaciones liberen mayores concentraciones esperadas, lo que aumenta aún más las sanciones ambientales. Aún así, muchos científicos se han dado cuenta de que muchos pueblos y ciudades que han cambiado al etanol ven mejoras en la calidad del aire en general.

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