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Efectos a largo plazo del carbón

Escrito por sampson quain | Traducido por blas isaguirres
Efectos a largo plazo del carbón

Estados Unidos produce más de mil millones de toneladas de carbón por año.

Jupiterimages/Photos.com/Getty Images

Una de las fuentes más comunes de energía natural, el carbón es una roca inflamable compuesta por carbono, oxígeno, hidrógeno y nitrógeno. El carbón se origina de turba calcificada enterrada en la tierra durante millones de años. Los EE.UU. tiene las mayores reservas de depósitos de carbón en el mundo, y aproximadamente el 60 por ciento de la electricidad en los EE.UU. es generada por el carbón. Aunque el carbón tiene beneficios, la minería del carbón puede presentar riesgos ambientales y de salud a largo plazo.

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Minería

Los dos métodos más comunes para minar el carbón son la minería subterránea y la minería a cielo abierto. En la minería subterránea, dos ejes están perforados en los yacimientos de carbón: uno para llevar el carbón del lecho y otro que permite el acceso a los mineros y sus equipos. El carbón se extrae a través de la utilización de los explosivos y la rotación de las máquinas que se mueven el carbón en cintas transportadoras de corte. La minería a cielo abierto se lleva a cabo sobre el terreno, por lo general en las laderas que contienen depósitos de carbón. Excavadoras y palas cavan a través de la tierra y el suelo para acceder al carbón, que se carga en camiones. Después de este proceso, se restaura la tierra.

Contaminación del aire

El carbón se considera un combustible sucio porque cuando se quema, libera un nocivo humo negro espeso en la atmósfera. Las centrales eléctricas que queman carbón emiten dióxido de carbono a la atmósfera, aumentando el efecto invernadero mediante la liberación de este gas de efecto invernadero clave. Los gases de invernadero atrapan el calor, como el dióxido de carbono en la atmósfera, lo que contribuye al calentamiento global. Los contaminantes liberados en el aire también pueden afectar a la salud respiratoria de los que respiran en las inmediaciones de una central eléctrica.

Contaminación del agua

La minería del carbón puede contribuir al envenenamiento de lagos, ríos y aguas subterráneas y puede dañar los delicados ecosistemas de la zona circundante. Los la minería subterránea resulta en residuos que deben ser removidos y llevados a la superficie, donde el escurrimiento del material de desecho a través de la lluvia puede filtrarse en los ríos cercanos, arroyos, lagos y aguas subterráneas. Para reducir este tipo de contaminación del agua, la Agencia de Protección Ambiental de los EE.UU. emitió nuevas directrices para la minería del carbón en 2010. Según el "New York Times," los reglamentos de la EPA hacen que sea mucho más difícil para las empresas mineras del carbón obtener permisos de operación en valles, lo que les permite acumular tierra excavada y roca de las cumbres en los arroyos cercanos.

Salud

Los contaminantes que entran a la atmósfera a través de la transformación de carbón o a través de la quema de carbón en las centrales eléctricas pueden tener efectos sobre la salud a largo plazo. Estos contaminantes incluyen dióxido de azufre, óxidos de nitrógeno, partículas, cloruro de hidrógeno, arsénico y mercurio. El dióxido de azufre es un irritante conocido por desencadenar ataques de asma. La inhalación de cloruro de hidrógeno puede dar lugar a dolor en el pecho, tos e infecciones del tracto respiratorio. El arsénico en altas dosis puede causar la muerte, pero en las cantidades liberadas por las plantas de energía, la inhalación prolongada puede conducir a trastornos pulmonares y cáncer de hígado. La gravedad de estos efectos adversos para la salud depende de la duración de la exposición y la cantidad de contaminantes en el aire.

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